Armstrong is er, het vloeiende ritme nog niet

Met Monaco kreeg Lance Armstrong het ideale podium voor een comeback geboden.

Van onze verslaggeefster Marije Randwijk

Om 16.11 uur rijdt rugnummer 22 van het startpodium aan de Quai Albert 1. Tien collega’s zijn hem voorgegaan, maar met de kampioen is de Tour de France van 2009 werkelijk begonnen. Lance Armstrong maakt een einde aan alle speculaties. Hij is er echt. En hij heeft zijn fiets meegenomen.

Grijze slapen, kraaienpootjes, scherpe kaaklijn en lichter dan vroeger. Geen 74,5 kilogram, maar nu al minder dan 73. Hij zweet als een mens, zegt iemand. Nee, niet als een rund.

De organisatie van de Tour heeft Monaco uitgekozen om hem te onthalen. Daarover is nagedacht. Je moet de kampioen een podium bieden. Armstrong stuur je niet naar de winderige kust in Brest, of naar de havenstad Rotterdam. Hij vertoeft tussen de groten der aarde. Daar is hij op z’n best.

Hij kent de etiquette. Hij is opgeklommen op de sociale ladder. Prins Albert is ontroerd als de Amerikaan vertelt dat hij zijn dochter heeft vernoemd naar diens moeder, Grace Kelly, de te vroeg overleden vrouw van wijlen prins Rainier. En Bono zegt dat hij lekker heeft gegeten met The Boss.

Da’s toch anders dan Kenny van Hummel, de sprinter van Skil-Shimano, zeg maar het proletariaat van het wielerpeloton. Hij wordt door prins Albert als eerste op weg gestuurd naar Parijs. ‘Stond ik daar opeens naast de king en zijn vrouwtje. Alle camera’s waren op me gericht.’

Zo verwoordt een straatvechter zijn belevenissen. Van Hummel is een (nog) onbekende grootheid voor de Monegasken. Fietsen doen ze niet in hun belastingparadijs. Dat is voor forenzen en passanten in het prinsdom.

De 32 duizend inwoners – 125 nationaliteiten – zijn er meer van het gemotoriseerde verkeer. Voor de Formule 1 blijven ze thuis. De ontvangst van de Tour is schichtig. Vanaf hun jachten in de haven werpen de miljonairs een blik op het spektakel dat zich op de kade afspeelt. Aan land gaan ze niet, maar dat schijnen ze voor Jenson Button, Fernando Alonso en Lewis Hamilton ook niet te doen.

Alleen Oleg Makarov, baas van gasbedrijf Itera, komt de renners van zijn ploeg Katoesja de hand schudden. Hij is omringd door vervaarlijk uitziende types. Zijn handdruk gaat gepaard met een invitatie voor een feestje. Natuurlijk op zijn jacht. De Tour zou dit jaar langs de Côte d’Azur trekken op verzoek van Russische miljardairs. Opdat die dan via het water van start naar finish zouden kunnen.

Had Armstrong zich niet beter bij dat peloton kunnen aansluiten? Hij zwoegt 15,5 kilometer lang. De zevenvoudig winnaar van de Tour de France staat op zijn pedalen en gaat weer zitten. Hij wringt op het zadel. Waar is dat vloeiende ritme gebleven?

‘Lance Armstrong, beste tijd, nieuwe geletruidrager!’, kakelt omroeper Daniel Mangeas even over half vijf.

In de mierenhoop is het niet moeilijk om te zien waar de Amerikaan zich ophoudt. Het is oorlog bij de bus van Astana. Journalisten staan elkaar naar het leven en de generaals kijken van een afstandje genoegzaam toe. UCI-voorzitter Pat McQuaid wrijft in zijn handen. ‘Kijk om je heen’, zegt hij. ‘Er zijn journalisten uit de hele wereld. Het is een goede zaak voor het wielrennen.’

Stephane Augé rijdt voorbij. ‘Er is meer in het leven dan Armstrong’, roept hij. Rugnummer 122 in de Tour is een helper van Cofidis die af en toe voor zijn eigen kans mag gaan. Armstrong haalt de schouders op en zegt dat hij er ook niets aan kan doen.

Hij boekt zijn slechtste resultaat in een tijdrit sinds zijn eerste Tourzege in 1999. Hij reed negentien tijdritten waarvan hij er elf won. Fabian Cancellara wint in Monaco. Armstrong wordt tiende.

De Amerikaan zegt dat hij daarmee kan leven. ‘In 2005 zou ik de race om zeep hebben geholpen op zo’n parcours.’ De nieuwe Armstrong, 37 jaar oud, maakt zich geen illusies. Hij twittert dat hij nog met de vader van Roman Kreuziger, de nummer zeven van de eerste etappe, heeft gefietst.

Hij moet alleen nog in gevecht met Alberto Contador om het kopmanschap van Astana.

Herinneringen aan 1986 dringen zich op. Contador zal in de huid kruipen van Greg LeMond en Armstrong speelt Bernard Hinault, de man die hij onlangs nog ‘een dilettant’ noemde. Van Hummel zou het woord ‘rukker’ hebben gebruikt.

Lees alles over de Tour de France in de Tourspecial

Lance Armstrong deelt in Monaco handtekeningen uit. (AP) Beeld AP
Lance Armstrong deelt in Monaco handtekeningen uit. (AP)Beeld AP
Meer over