Amerikaanse humor is leuker dan Britse, vindt John Cleese

Monty Python-legende John Cleese kan er niet meer om lachen: Britse tv-comedy wordt volgens hem steeds minder grappig. Cleese werd onlangs geopereerd aan zijn heup, moest lange tijd het bed houden en keek naar Amerikaanse comedy....

John Cleese afgelopen vrijdag tegen een BBC-journalist: 'Ik was na mijn heupoperatie nogal dopey, waardoor ik minder ging lezen en meer tv ging kijken. Voor het eerst in lange tijd moet ik zeggen dat in Amerika betere comedy wordt gemaakt dan in Engeland.'

Joke Hermes, docente televisiestudies aan de Universiteit van Amsterdam, gespecialiseerd in pop-culture: 'Als John Cleese tien jaar eerder geopereerd was, had hij zich ook al kunnen verbazen, want Amerikaanse comedy is al heel lang goed. Dat de Britten denken dat zij de beste comedy maken is een opgeblazen idee: Brittania rule the waves. Amerikaanse comedy is gericht op een meer anonieme toeschouwer, het wordt gemaakt met een ander soort sarcasme. In Engeland is de laatste jaren veel comedy gericht op de arbeidersklasse, net als Britse soaps als Coronation Street. Dat spreekt Nederlanders misschien ook minder aan. In Amerika staat de comedymakers als toeschouwer een soort global citizen voor ogen. En daar zaten we net op te wachten. Mijn favoriete comedy is Frasier: geweldig hoe iemand zo vriendelijk kan blijven terwijl hij zulke gemene dingen zegt.'

John Vorhaus, co-auteur van de Amerikaanse serie Married with Children en schrijver van het boek The Comic Toolbox, how to be funny even when you're not: 'Ik wil het niet graag oneens zijn met een eminence als John Cleese, maar de populariteit en de kwaliteit van comedy zijn wisselvallig. Het kan best zijn dat Britse comedy even niet in de lift zit, maar dat zal weer veranderen. De Amerikaanse tv-industrie is dominant in de wereld, met alleen al in de States 200 miljoen kijkers. In Hollywood werken de allerbeste mensen, van regisseurs tot decorbouwers. Dat merk je aan de integriteit van het eindproduct. Amerikaanse comedy is emotioneel eerlijk. De kijker raakt verslaafd, niet aan de grappen, maar aan de personages van bijvoorbeeld Friends, of Will and Grace. Als er al een verschil is tussen Amerikaanse en Britse comedy, dan moet het dit zijn: je houdt meer van de Amerikaanse karakters. Je lacht om ze en leert van ze. Bij een Britse comedy als The Royle Family kun je als kijker alleen maar vervreemd toekijken. Je bent op een soort morbide manier gefascineerd, maar je voelt je niet aangesproken. Het is alsof je naar het gecrashte wrak van een trein zit te kijken.'

Jon Cook, docent Engelse en Amerikaanse studies aan de Universiteit van East Anglia: 'The Royle Family laat het niet toe dat je intiem gaat meeleven met de karakters. Daarom is het juist goed. Het zijn stereotiepe figuren, maar je lacht als kijker ook een beetje om jezelf. Ik ben het niet eens met John Cleese. Britse comedy is vaak controversiëler. Het mijdt de moeilijke onderwerpen niet. Een Britse serie als The Fast Show wordt gemaakt met risico en is vaak een beetje gestoord. Daar moet je van houden.'

Judith Butterman, public affairs counsellor van de Amerikaanse ambassade in Den Haag: 'Seinfeld heeft heel veel betekend voor de waardering van Amerikaanse comedy in het buitenland. Ik ken heel veel Nederlanders die iedere dag naar die show keken. Ik denk dat Seinfeld zo goed is omdat het nergens over gaat. Het alledaagse leven en het werk van een groepje vrienden. Dat is leuk. Niet dat ik dat in Engelse comedy mis, maar het is wel anders. Hoewel, ik ben nog altijd verzot op Fawlty Towers.'

Harm Edens, presentator van Dit was het nieuws en comedy-schrijver: 'Cleese is een verstandig man. Ik heb het ook altijd al gezegd. Amerikaanse comedy is meer geschikt voor televisie. Een comedy is op z'n best als de serie lekker lang duurt en de afleveringen vaak op tv zijn. Het wordt jouw tv-familie. En de karakters blijven zich ontwikkelen. Bij Engelse comedy niet. Die buckethead uit Keeping up appearances botst iedere aflevering weer met haar ordinaire familie. Wel leuk hoor, maar het stelt verder niet veel voor. Absolutely Fabulous is fantastisch. Maar ze houden er na twee keer zes afleveringen weer mee op. Frasier duurt jaren, maar het gaat eigenlijk nergens over. Ja, over gemankeerde mensen in New York. Maar het is geweldig, een fantastische spin-off van Cheers.'

Meer over