Alleen echte masochisten doen nog hele triatlon

Het hoofd is zo bepleisterd dat zijn gezicht nauwelijks te zien is. Aleksandr Merzlov zit op een bed in de medische post nabij het stadhuis van Almere en hij voelt aan zijn gekneusde neus....

Van onze verslaggever Rolf Bos

Het is een goede traditie bij de triatlon van Almere. Aleksandr Merzlov (37) stapt altijd als eerste uit het Gooimeer. De voormalige moderne vijfkamper uit Sint Petersburg, die in zijn juniorentijd nog trainde met zwemlegende Salnikov, klimt 's ochtends steevast als eerste op de fiets. Dat hij later, bij de 180 kilometer lange fietstocht, wordt ingelopen door flink wat concurrenten, is ook deel van de traditie.

Zo ook zaterdag, bij de 21ste editie van de Nuon Holland Triathlon. Merzlov duikt om even over achten als eerste op uit het Gooimeer. Zijn voorsprong op de rest van het veld bedraagt enkele minuten. Hij stapt op de fiets en trapt richting Zeewolde.

Merzlov vertelt drie uur later later op zijn bed wat er vervolgens gebeurde. Hij pakt er een papiertje en potlood bij en maakt een situatieschets. Hier, kijk, bij kilometerpunt 34, een kruispunt. Daar stond een automobiliste die niet wist dat er in de polder een competition werd gehouden. 'Zij trok op, ik reed door, boem. Ik kapot, fiets kapot, competition over.'

'Mummie' Merzlov grijnst tussen zijn pleisters door. Nee, hij zou niet hebben gewonnen. Maar een hoge klassering - en eventueel wat prijzengeld - had er misschien toch wel ingezeten. Hij traint immers anders, met minder nadruk op het zwemmen, met meer accenten op de fiets- en looptraining. Dus wie weet?

De Rus is geen haatdragend mens. Hey, dit is de wereld van de triatlonsport, hier wordt niet gedreigd met advocaten en schadeloosstellingen. Hij is de 225 dollar kwijt die het vliegticket vanuit Rusland kostte, maar zijn kapotte fiets gaat op rekening van de organisatie naar de speciaalzaak van Gerrit Haan, dus Aleksandr Merz lov hoor je niet klagen. En volgend jaar komt hij weer.

U bent op de fiets in de polder gewoon verkeersdeelnemer. De organisatie van de Almeerse tri atlon had het de deelnemers nog zo op het hart gedrukt. Toch valt Merzlov de botsing niet geheel aan te rekenen. De twee vrijwilligers die op het kruispunt nabij Zeewolde hadden moeten staan, waren niet aanwezig.

Pijnlijk foutje, beaamt Bob Boverman, de atletiekcoach die onlangs als directeur sportief werd aangesteld bij de Almeerse tri atlon. Juist in het jaar waarin de organisatie wil professionaliseren, komt de koploper hard ten val. 'Het is ondoenlijk om overal professionals in te zetten. We zijn bij zo'n complexe organisatie afhankelijk van vele vrijwilligers.'

Veel is ten opzichte van voorgaande edities verbeterd, betere opvang van de sporters, bijvoorbeeld, maar het kan dus altijd nog beter, zegt Boverman. Het is zijn taak het evenement de komende jaren weer wat meer cachet geven.

De editie van zaterdag telde 353 deelnemers, beduidend minder dan de 1100 die in 1991 van start gingen voor 3,8 kilometer zwemmen, 180 kilometer fietsen plus een marathon. Boverman noemt dat afnemende aantal een gevolg van de huidige 'verwen-maatschappij'. Er zijn nog maar weinig masochisten die zich willen wagen aan de complexe training voor een lange triatlon.

Frank Heldoorn, meervoudig winnaar in Almere, meent dat bovendien het 'verjaardag-effect' is uitgewerkt. 'Vroeger, met de uitzendingen van de AVRO, die de nadruk legden op de extreme aspecten van de triatlon, kon je op partijtjes nog scoren met de opmerking dat je had meegedaan.'

Heldoorn, viervoudig Nederlands kampioen lange triatlon, werd zaterdag derde op de NK, achter Bert Flier en Machiel Ittmann. (De 'open' wedstrijd werd gewonnen door de Belg Dirk van Gossum in 8.20.33.)

Heldoorn maakte er een afscheidswedstrijd van. Hij wordt binnenkort voor de tweede keer vader en gaat in Laren werken als leraar Duits en economie. 'En dat is allemaal niet te combineren met een topsport-carrière.'

Bert Flier (28), de opvolger van Heldoorn als nationaal kampioen, kan die combinatie wel maken. De wetenschapper van de Erasmus Universiteit hoopt volgend jaar in zijn vak - bedrijfskunde - te promoveren. Daarna wil hij zijn sport een jaar lang fulltime gaan uitoefenen.

Flier vocht zaterdag een heroïsche strijd uit met Machiel Ittmann. Op de streep bedroeg het verschil twaalf tellen. 'Ik ben diep gegaan, het licht is een paar keer bijna uitgegaan.' Met cola ('voor de snelle suikers') en sportvoeding vol dextrose en cafeïne wist hij op de been te blijven.

Flier is een principieel mens. Als overtuigd christen sport hij niet op zondag. 'Ik heb veel aan mijn geloof te danken en daar horen rechten, maar ook plichten bij. Een daarvan is dat zondag een rustdag is.' Veel grote kampioenschappen zijn echter op de rustdag gepland. 'Ik zou graag op een WK starten, dat is ook interessant gezien een eventuele NOCNSF-status. Maar ik wijk niet van mijn principes af.'

Ooit hoopt hij nog eens op Hawaii te starten, de bakermat van de triatlon. 'Die Iron Man is altijd op zaterdag', zegt de vermoeide sportman, alvorens hij met behulp van hulpvaardige handen en een keukentrapje het podium beklimt. Met kaarsrechte rug beluistert hij even later het Wilhelmus.

Meer over