Meneer Smits haalt zelf zijn gasten op

Soms moet je ook geluk hebben als je ergens gaat eten. En dat geluk slaat bij Hostellerie De Hamert in het Limburgse Arcen dan niet op de keuken....

Geluk slaat hier op het weer. Want hoe vaak komt het in ons klimaat voor dat je onbekommerd buiten kunt zitten? Maar de avond voor Pinksteren hadden we dat onbetaalbare geluk en dan is De Hamert alleen al vanwege het terras aan de Maas een omweg waard.

Niet voor niks prijken vier dichtregels van J.W.F. Werumeus Buning op een ansichtkaart met een aquarel van het uitzicht vanaf het terras:

'Niets is groener dan de Maas.

Wie uitvaart, hij vergeet het niet.

Wie thuisvaart, heeft het niet vergeten,

een groener gras bestaat er niet.'

Vijftig jaar geleden begon de schoonvader van Pieter Smits, de huidige patron, aan de oever van de rivier, even ten noorden van Venlo, een klein restaurant. Zes tafeltjes waren er toen en een fornuis. 'Door hard te werken en te sparen konden ze het restaurant telkens uitbreiden', vertelt Smits.

Een paar jaar geleden stond Smits zelf ook voor de beslissing of er opnieuw zou worden gebroken en gebouwd. 'Boven het restaurant hadden we vier hotelkamers, maar die voldeden niet meer aan de kwaliteit die het restaurant inmiddels biedt. We stonden toen voor de keus: óf verder gaan als alleen restaurant, óf uitbreiden met nieuwe hotelkamers.'

Omdat er kinderen Smits zijn die ook in de horeca werken en de zaak mogelijk later voort willen zetten, werd het uitbreiden. Sinds 1993 beschikt De Hamert over acht moderne kamers, alle met terras aan de Maas. 'Maar wij moesten daar wel geld voor lenen', legt Smits lachend het verschil uit met de uitbreidingen in het verleden.

Pieter Smits is een restaurateur die gastheer wil zijn voor de mensen die bij hem komen eten. Hij gaat bij alle tafels langs, geeft handen, vraagt hoe het met zijn gasten gaat. De mensen komen dan ook terug. 'Het gevoel dat de mensen welkom zijn, moet het hele personeel uitstralen. Dat kan alleen als je het zelf, topdown, uitdraagt. Als je sfeer weet te creëren, kan er ook wel eens een lepeltje vallen. Dat weergalmt dan niet door het hele restaurant. Ik wil geen culinaire tempel waar alleen wordt gefluisterd.'

Zakenlui en vaste gasten uit een grote regio rondom Arcen weten De Hamert van juli tot eind april prima te vinden. Twee maanden per jaar is De Hamert meer dan een goed, regionaal restaurant. In de aspergetijd, de maanden mei en juni, komen de gasten van heinde en verre. Aan de ene tafel praat Smits Frans, aan de andere Duits. In die twee maanden is het alles asperges wat de klok slaat in De Hamert. Op de dag van ons bezoek heeft Smits' vrouw Margriet 180 kilo asperges geschild, 25 kilo per uur. Alle asperges AAI-kwaliteit.

Één zinnetje onder aan de menukaart biedt uitweg voor wie even geen zin heeft in het witte goud: alle gerechten kunnen ook zonder asperges worden geserveerd. 'Vanavond hebben daar drie mensen om gevraagd. Gasten kunnen ook altijd vragen om een bepaald gerecht. Als we de ingrediënten in huis hebben, maken we het.' Smits' gastvrijheid gaat nog verder: 'Gasten die met de trein komen, halen we even op in Venlo.'

Aukje van Roessel

Hostellerie De Hamert, Hamert 2, Wellerlooi (Arcen), 077-4731260.

Meer over