Jesús Collado en de letter van de wet

Jesús Collado zal zich de voetstappen van de cipier, het gekraak van een sleutel en het licht van een zaklamp altijd blijven herinneren....

Afgelopen vrijdag kwam een eind aan Collado's detentie van 201 dagen in de gevangenis in York, Pennsylvanië. Een groepje familieleden, kennissen en activisten wachtte hem op voor het immigratiekantoor in New York City. Collado werd door vrouw en drie kinderen innig omhelsd, er leek geen einde aan te komen.

De restaurateur uit Brooklyn was slachtoffer van de nieuwe immigratiewetten die afgelopen jaar door het Amerikaanse congres zijn aangenomen. De verscherpte wetgeving is in beginsel bedoeld om buitenlanders met een strafblad makkelijker het land te kunnen uitzetten.

De letter van de wet hield bepaald geen rekening met Jesús Collado. Toen hij begin-april terugkeerde van een korte vakantie in de Dominicaanse Republiek, zijn geboorteland dat hij in 1972 verliet om zich met zijn eerder geëmigreerde moeder te herenigen, werd hij door de douane uit de rij gehaald.

Collado had eerlijk geantwoord op de routine-vraag of hij ooit in aanraking met justitie was geweest. Jawel, 23 jaar geleden was hij veroordeeld tot een voorwaardelijke straf van één jaar, wegens seks met zijn toen vijftienjarige vriendin. Zelf was hij indertijd negentien.

Dat veel voorkomende misdrijf wordt in de Verenigde Staten aangemerkt als ontucht met een minderjarig meisje, een zogeheten 'schandelijk vergrijp'. Sindsdien kwam Collado nooit meer in de problemen, trouwde met een andere liefde, stichtte een gezin en leefde als legaal ingezetene 'lang en gelukkig'.

Een dergelijke uitglijder op jonge leeftijd blijkt nu, met de nieuwe immigratiewetten, voldoende om iemand als Collado het land uit te zetten. Collado verdween na verhoor op het vliegveld rechtstreeks naar de gevangenis, en wachtte lijdzaam af totdat een justitieel onderzoek tegen hem zou worden afgerond.

Snel verlopen die procedures echter niet, en zo gebeurde het dat kostwinner Collado meer dan zes maanden bleef opgesloten. In die periode werd zowel zijn echtgenote als oudste dochter in het ziekenhuis opgenomen. Het verzoek om hen te bezoeken, werd afgewezen.

Vanzelfsprekend probeerde zijn advocaat hem zo spoedig mogelijk vrij te krijgen. Een rechter oordeelde in mei dat de nieuwe wet niet op Collado van toepassing kon zijn omdat hij allang een permanente ingezetene van de Verenigde Staten was. Maar de immigratiedienst interpreteerde de wet anders en ging in beroep.

Een storm van protest kwam de afgelopen weken op gang en ook in Washington bemoeiden politici zich met de kwestie. Zelfs de Republikeinse senator Spencer Abraham, erkend voorstander van strenge wetten tegen criminele immigranten, vond het geval verbijsterend.

Toch duurde het nog tot vorige week voordat na immense politieke druk Collado als vrij man met zijn familie kon worden herenigd. Niettemin is de immigratiedienst nog steeds van zins om hem het land uit te zetten. Volgens de instantie biedt de nieuwe wetgeving geen andere optie.

Het ziet er nu naar uit dat de zaak tegen Collado jurisprudentie moet opleveren, want zijn zaak is niet de enige. Zo'n tweehonderd vergelijkbare situaties zouden het afgelopen half jaar zijn voorgevallen, waarbij een aantal onschuldigen achter de tralies belandden.

Congresleden vinden het noodzakelijk om de gewraakte wetgeving te herschrijven. Jesús Collado werd tevens een hart onder de riem gestoken door de moeder van zijn vroegere jeugdliefde. Die had hem bij de politie aangegeven. 'Dat had ik nooit moeten doen', schreef ze. 'Jesús is een goede man, die recht heeft op zijn Amerikaanse droom.'

Tim Overdiek

Meer over