PROFIELRobert ten Brink

Het geheim van Robert ‘Dr. Love’ ten Brink: liefde met een scheutje ironie

null Beeld Jacqueline de Haas / Hollandse Hoogte
Beeld Jacqueline de Haas / Hollandse Hoogte

In een medialandschap waarin fris en fruitig de norm is, lijkt Robert ten Brink de eeuwige jeugd te hebben. Hij is allesbehalve romantisch, maar zal met All You Need Is Love weer een van de best bekeken kerstspecials presenteren. Waarin schuilt zijn vakmanschap, al bijna dertig jaar?

Op de burelen van Story staat het dossier van Robert ten Brink bij de E. ‘De E van Extreem saai’, lacht hoofdredacteur Guido den Aantrekker. ‘Die man is zó fatsoenlijk. We trekken zijn la niet eens meer open, er zit een dikke laag stof op.’

Aan Robert ten Brink (65) valt geen eer te behalen voor een roddeljournalist. Woning bij het Vondelpark, vakantiehuis op Vlieland, vijf dochters en al veertig jaar bij dezelfde vrouw.

Waarschijnlijk, vermoedt Den Aantrekker, is dat ook de reden dat Ten Brink, in tegenstelling tot generatiegenoten als Henny Huisman of Ron Brandsteder, in tv-land nog altijd een prominente plek inneemt. ‘Hij is de vriendelijke buurman die je helpt als je band lek is, of als je verliefd bent op het meisje verderop in de straat. Heel stilletjes heeft hij daar een hele carrière op gebouwd. Knap gedaan.’

Kerstavond presenteert Robert ten Brink de All You Need Is Love-kerstspecial, al jaren een van de best bekeken programma’s tijdens de kerstdagen. De beproefde formule: verliefde stelletjes, met een partner in het buitenland, of familieleden die elkaar lange tijd niet hebben kunnen zien, worden met Kerst herenigd.

Het programma verwisselde sinds 1992 regelmatig van omroep, maar de presentator bleef immer het vertrouwde ankerpunt: Robert ten Brink, van 20 oktober 1955 te Amsterdam. Waarin schuilt zijn vakmanschap?

Interesse

Dirk Lotgerink uit Nijmegen was in 2012 een van de hoofdrolspelers in de kerstspecial. Hij werkt als docent Spaans en is vertaler bij onder meer congressen, voetbalinterlands en Champions Leaguewedstrijden. In 2012 was hij nog ‘een studentje zonder geld’ met een vriendin ver weg, in Mexico. ‘Het klassieke verhaaltje.’

Vrienden hadden hem onder het mom van een vertaalklus op een congres in Oslo naar Schiphol gelokt. Op de luchthaven doken plots twee camera’s en Robert ten Brink op voor zijn neus. ‘Dan weet je wel hoe laat het is.’ Oslo werd Canada, waar hij na vijf dagen eindelijk zijn geliefde mocht omarmen.

Lotgerink, die zijn relatie uiteindelijk na tweeënhalf jaar zag stranden, is een scepticus en had er zo zijn bedenkingen bij dat hij het hoofdonderwerp van ‘emo-tv’ werd. Goedkoop scoren, alles voor de tranen, dat werk. ‘Maar ik kijk er heel positief op terug, en dat komt met name door Robert’, zegt hij. ‘Je trekt een week lang met elkaar op. Zit samen aan het ontbijt, in de bus en ’s avonds aan de bar. Dan is hij niet de getapte BN’er, maar gewoon een leuke vent die oprecht geïnteresseerd is in anderen.’

Glitterpak

Ten Brink groeit op in Amsterdam en kent een onbezorgde, maar ietwat saaie jeugd. Vader is verzekeringsagent, moeder doet het gezin. Vakanties gaan steevast naar Zwitserland, met de vouwwagen. Dat moet grootser kunnen, vindt Ten Brink. Meeslepender vooral.

Als hij op 17-jarige leeftijd reageert op een advertentie van een circus (‘Spreekstalmeester gezocht’) en wordt aangenomen, verandert alles. Hij trekt een gouden glitterpak aan en is, zoals dat heet, geland; dít is wat hij wil.

Hij gaat het Jeugdjournaal presenteren, daarna Lingo en stapt in 1992 over naar Veronica, waar in een brainstormsessie All You Need Is Love wordt bedacht. ‘Dating?’, reageert hij aanvankelijk aarzelend. ‘Dat is toch niets voor mij?’

Vooral ook al omdat hij naar eigen zeggen allesbehalve romantisch is. ‘Een beetje hand in hand bij volle maan gedichten gaan voorlezen zeker. Kom nou.’ Niet voor niets trouwde hij op een maandagmorgen. ‘Dat was het goedkoopst.’

Toch kijken er na een jaar al drie miljoen mensen. Het programma wint in 1993 de Gouden Televizier-Ring en zelf wint hij in 2000 de Zilveren Televizier-Ster voor beste mannelijke televisiepersoonlijkheid. Ten Brink groeit voor meerdere generaties uit tot Dr. Love. Of zoals hij zelfs soms meesmuilend opmerkt: Prof. Dr. Love.

Figurant, presentator en kroegbaas

In 2018 kwam de speelfilm All You Need Is Love uit, waarin acteur Fedja van Huêt de rol van Robert ten Brink speelt. Ten Brink zelf heeft een bijrol. 7 seconden is hij te zien als figurant, zittend op een hometrainer in een sportschool. ‘En dan ook nog onscherp.’ Hij kan er de humor wel van inzien.

Het coronavirus vergde ook van Ten Brink enig improvisatietalent bij het maken van de kerstspecial. Stelletjes gaan na hun hereniging niet in lockdown, maar twee weken in ‘lovedown’, in een hotel. Diederik Gommers werd als speciale gast gevraagd, maar de ic-arts sloeg de uitnodiging af.

Ten Brink is sinds dit jaar ook kroegbaas. Samen met een vriend kocht hij café Heuvel, aan de Prinsengracht in Amsterdam. Hij ambieert echter geen carrièreswitch, hij ziet het bruine café vooral als hobby en investering.

Ironie

Zijn geheim? ‘Hij laat zich niet direct meeslepen door de verhalen en weet er zelfs een scheutje ironie aan toe te voegen’, zegt televisiemaker Bert van der Veer. ‘Daardoor wordt hij nooit larmoyant.’

Eindredacteur Linda van den Dikkenberg, die al sinds 2007 met hem samenwerkt: ‘In the end komen de mensen bij elkaar, dat weet iedereen. Maar het gaat erom dat je er een twist aan geeft. Daarin is Robert meesterlijk.’

Bovendien: hij is niet alleen presentator, maar ook eindredacteur. In die hoedanigheid waakt hij streng over het format. Het is een les die hij leerde uit het verleden, vertelde hij in een interview met Trouw. ‘Vroeger was ik een speelbal. Mensen bedachten iets en zochten iemand om dat te presenteren. Dat mocht ik doen en dan kwamen ze mij vertellen hoe het moest. Dat werkte niet. Daar ben ik ook te onzeker voor.’

‘Hij is geen presentator die ’s morgens binnenkomt en vraagt: wat gaan we doen vandaag?’ weet Ellen Meijerse, programmadirecteur bij RTL. ‘Hij staat aan het begin van elk verhaal.’

Toegewijd

Zijn toewijding is groot. In 2015 overlijdt zijn moeder. Ten Brink is erbij, maar volgt haar begrafenis online. Hij zit aan de andere kant van de wereld; in Australië moeten acht gezinnen worden herenigd.

Wie zo veel van zichzelf vraagt, ten faveure van het programma, legt automatisch de lat hoog voor een ander. ‘Mensen in mijn omgeving willen dat altijd weten, of het echt waar is dat hij zo boos kan worden’, zegt Van den Dikkenberg. ‘Het antwoord is ja. Maar dan gaat het altijd om een verrassing die door een dommigheid is verklapt aan een deelnemer. Een taxichauffeur die te veel is gebrieft en zich verspreekt, bijvoorbeeld. Dan kan-ie stampvoeten. Ik snap dat wel, dit programma valt of staat met het verrassen van mensen. Niks is gescript.’

Het is ook wat deelnemer Dirk Lotgerink opviel: ‘Geen enkele scène hoefde opnieuw die week, zoals je bij andere programma’s nog weleens hoort. De crew is een geoliede machine, ze reizen al jaren met elkaar de wereld rond. Ik had natuurlijk geen kleren bij me, maar ze wisten precies mijn maat. Bij aankomst lag er een stapel kleren klaar. Dankzij sponsors hebben ze natuurlijk ook veel te besteden. In mijn week vloog er boven de Rocky Mountains een heli voor een of twee shots.’

Geweten

Als Robert het gezicht van All You Need Is Love is, is zijn vrouw Roos het geweten. Bijna elke opname en vergadering over het programma woont ze bij. Op de aftiteling stond ze jarenlang als presentatiecoach. ‘Ze heeft net even wat meer afstand van het programma dan de makers zelf’, zegt Meijerse. ‘Daardoor kan ze er objectiever naar kijken.’

Eindredacteur Van den Dikkenberg: ‘Ik had ze beiden net nog aan de lijn. Het zal me niets verbazen als ze ’s avonds in bed ook nog over het programma praten. Hun leven draait om All You Need Is Love.’

Ten Brink leerde zijn vrouw, een danseres met Siciliaanse roots, kennen op een feestje. ‘Jeetje, wat ben jij mooi geworden’, waren zijn eerste woorden. Ze kregen vijf dochters.

De meest gestelde vraag aan hem in interviews is dan ook of hij niet graag een zoon had willen hebben. ‘Alleen bij nummer vijf hoopte ik dat het een meisje zou zijn’, antwoordt hij dan. ‘Anders zou dat voor zo’n jongetje heel zielig zijn geweest.’

Op de vraag wat hij na al die jaren All You Need Is Love over de liefde heeft geleerd, zei hij in 2019 in deze krant: ‘Dat mensen dondersgoed weten of iemand de ware is. Dat weet je een millifractie van een seconde nadat je de ander hebt ontmoet. Onbewust voel je aan of je elkaar vooruit kunt helpen in het leven.’

Ten Brink is inmiddels opa, het pensioen nadert. Maar in tv-land, waar fris en fruitig de norm is, telt hij nog altijd mee. Dat komt, zegt Bert van der Veer, omdat hij zuinig met zijn kwaliteiten is omgegaan en ‘de eeuwige jeugd’ heeft. ‘Voor mijn gevoel is hij in al die jaren nauwelijks ouder geworden.’

Over twee jaar loopt zijn contract bij RTL af. En dan? Van den Dikkenberg: ‘We maken er weleens grapjes over. Dat Robert uiteindelijk met een rollator bij iemand aanbelt. Of dat hij in de studio met een traplift naar beneden moet. Maar eerlijk gezegd heb ik er nog nooit serieus over nagedacht of hij op te volgen is. Ik kan me er niets bij voorstellen. Robert ís All You Need Is Love.’

Meer over