Gent is van alle markten thuis

Gent is een uit de kluiten gewassen provinciestad, in omvang vergelijkbaar met Utrecht. Maar het enorme centrum biedt een keur aan winkels, met de onverwachte allure van een wereldstad....

Verdomd als het niet waar is, het stinkt er zelfs minder dan voorheen. Wanneer er een stank-schaal zou bestaan die loopt van één tot tien, dan stonk het in Gent altijd minstens acht punten. De Europese regelgeving heeft de stad gedwongen tot zuivering van de rivier de Leie, het spreekwoordelijke open riool dat de atmosfeer vergiftigde met zijn beerputtenlucht. Inmiddels stinkt het in Gent nog hooguit een punt of drie, vier. Dat maakt het winkelen er een stuk aangenamer.

Welbeschouwd is Gent niet meer dan een uit de kluiten gewassen provinciestad. Met 250 duizend inwoners is het in omvang vergelijkbaar met Utrecht. Desondanks biedt het enorme centrum een keur aan winkels, met de onverwachte allure van een wereldstad. Het aanbod doet Frans, om niet te zeggen 'Parijs' aan. Gent is nogal een chique stad, maar tegelijkertijd zeer trendy, allesbehalve truttig of oubollig. Vertaald in winkels betekent dat een forse portie couture in de kleding, modieuze schoenen, design-achtige inrichtingswinkels, handgesmede sieraden en hoogwaardige delicatessen.

Dat kolossale winkelhart is evenwel onoverzichtelijk omvangrijk. Het reikt van de noordelijke bocht in de Leie (en ten noorden en westen daarvan liggen ook nog straten met prachtige winkels) tot minstens het Ketelkanaal in het zuiden. Afgezet tegen bijvoorbeeld Maastricht biedt Gent veel meer winkelstraten, in vergelijking met Amsterdam ligt het kwalitief hoogwaardige aanbod binnen een makkelijk beloopbare straal.

Voor wie de weg niet weet, dreigt winkelen in Gent zoekend ronddolen te worden. Een Vlaamse insider raadt daarom aan om te beginnen met het kopen van een planneke, een plattegrond, en daarmee rustig aan te schuiven bij Patisserie Bloch, hoek Veldstraat - Hoornstraat. Vandaar kunnen we kiezen welk genre we in Gent komen zoeken. Duur of goedkoop, ultra-modern of behoudend. De patisserie bevindt zich op een grenslijn tussen gewoon en speciaal.

De gerenommeerde Patisserie Bloch is de enige luxe winkel die is overgebleven aan de eens zo chique Veldstraat. Meisjes met witte schortjes serveren er koffie in zilveren kannetjes, uitmuntend gebak en een smaakvolle lunch. De oude heer Jacques, 71 jaar, staat in geruit houthakkershemd zelf achter de toonbank. 'Werken geeft plezier aan het leven; anders ga ik mij doodvervelen.' De plaatselijke legende over hem wil, dat een anti-semiet eens 'Jood' op zijn winkelruit had gekalkt. In plaats van de beschimping weg te poetsen, voegde Bloch er zelf aan toe '. . .en fier het te zijn'. Hij is een geziene figuur in het Gentse. Zijn familie runt de zaak al sinds 1899. Ze vluchtte in de meidagen van 1940 via Portugal naar de Verenigde Staten.

Jacques Bloch schetst de veranderingen die de afgelopen jaren van wezenlijk belang zijn geweest voor de sfeer in Gent. Inderdaad: het water van de Leie is gezuiverd, de bedwelmende zwaveldamp is teruggedrongen. Leegstand van panden wordt tegenwoordig door het stadsbestuur beboet, met het gevolg dat verwaarlozing en verval zijn afgenomen. Voorts is het gebied van Belfort tot Vrijdagmarkt aangepakt, met als resultaat een stadshart waarin behalve taxi's weinig auto's komen. Dat winkelt uitermate comfortabel, en het maakt de terrasjes plezierig omdat er geen uitlaatgassen zijn. Nadeel is volgens Bloch alleen dat er bij regenachtig weer merkbaar minder volk door de straten komt. En, besluit hij met pretlichtjes in de ogen, bepalend voor de sfeer in de stad is altijd de aanwezigheid van kunstenaars geweest, zoals vroeger Le Corbusier. Inmiddels is met de verfrissende Jan Hoet als directeur van het museum voor moderne kunst de speelse kunst tot in het straatbeeld doorgedrongen.

Bij Bloch buiten is de keuze linksaf de Veldstraat en Korenmarkt in, waar zo'n beetje hetzelfde winkelaanbod is als in Nederland, met Hennes & Mauritz en de goedkopere schoenen. Rechtsaf de hoek om liggen de Hoornstraat, de Jakobijnenstraat en de Zwartezustersstraat. In de Hoornstraat zijn de fraaie cadeauwinkel Au Bon Marché, en de exquise kaaswinkel Peters, die onder andere kaas verkoopt van niet-gepasteuriseerde melk. In de Jakobijnenstraat is kunstboekenhandel Copyright te vinden, in de Zwartezustersstraat designwinkel Surplus en de juwelengalerie van Sofie Lachaert.

Bij Bloch linksaf komt de bezoeker in het gebied waar de 'betere' kledingwinkels zitten, vele aan de Voldersstraat en de Henegouwenstraat. In de Henegouwenstraat zit bovendien de chique lederwarenzaak Sevens. Bijzonder is recht tegenover Sevens de nieuwe winkel Patricia Vintage, gerund door ex-model Patricia Schutyser (spreek uit: Schut-ijzer). Een winkel voor originele couture: Chanel, Givenchy, Gucci, Courrèges, Dolce & Gabbana, Hermès, van alles. Kleren, tassen, sieraden, riemen. Juist niet vers van de catwalk het rek in, maar alleen 'stukken' uit vroegere collecties die hebben bewezen de tand des tijds te doorstaan. Niet afgedragen-tweedehands, maar veelal door Schutyzer uit de oude voorraden van de couturiers geplukt. Zij is daar kind aan huis omdat men het ex-model van vroeger kent. Wel dure spullen, zoals dat gaat met couture: zeshonderd gulden voor een vestje is nog niks. De clientèle van Patricia Vintage bestaat dan ook goeddeels uit kapitaalkrachtige dames en verzamelaars. Sommige jonge meiden, vertelt Schutyzer, kopen stukken die ze erg graag willen hebben op afbetaling.

Op de overgang tussen Voldersstraat en Henegouwenstraat ligt rechtsaf de Kalandestraat, overgaand in Kalandeberg en Koestraat. Aan de Koestraat de fraaie kinderkledingwinkel van Le Petit Bateau en opnieuw een winkel met verrukkelijke kaas. In deze straat ook Van Hecke, de beste bonbonwinkel van Gent. 'In Brussel gaat het om de mooie bonbondoos, in Gent om de goede chocola!', zegt patissier Bloch over Van Hecke.

In het antieke hoekpand Kalandeberg-Koestraat is het atelier van mode-ontwerpster en beeldend kunstenaar Yvette Lauwaert gevestigd. Zij staat bekend als dé pionier van de Belgische mode. Toen ze eind jaren zestig begon, was er nog helemaal geen couture van eigen bodem. Al sloeg haar werk internationaal aan, Lauwaert heeft het altijd bij haar kleine winkeltje gehouden, een grootschalig modehuis oprichten is niks voor haar. 'Als ik zo veertig jaar mijn goesting mag doen, wat dan nog te wensen?!' Inmiddels is ze 61 en nog altijd volop aan het werk. Lauwaert vertelt dat ze haar collecties letterlijk droomt. 'Bij het wakker worden zet ik de schaar rechtstreeks in de stof en knip zonder tekening of patroon direct het model dat ik in mijn hoofd heb gezien.'

Lauwaert heeft goud in haar vingers; ze drapeert een lap stof en het is een jurk, legt een knoop in een stuk synthetisch spul en het is een hoed. Ze verkoopt haar kleding in de GY Store aan de Koestraat.

Parallel aan de Volderstraat ligt de Bennesteeg. Hier opent edelsmid Christa Beniers een sieradengalerie. Er zijn winkels in goede kinderkleding en in dames- en herenmode. Aan de Bennesteeg zit ook Lena Lena, de couture-winkel van ex-modejournalist Miet Crabbé. Bij Lena Lena voert ontwerpster Marina Yee de boventoon, uit de school van Dries van Noten en Ann Demeulemeester. Crabbé houdt van vrouwelijke vormen en van kleding die die accentueert. 'Wij vallen het heersende modebeeld aan dat magere vrouwen voorschrijft. We willen vrouwen aantrekkelijk aankleden zoals ze zijn. Nederlandse vrouwen zijn nu eenmaal groot en stevig. Dan moet je niet aankomen met modellen waarvoor je maat 36 moet hebben.'

Zoeken we de heersende top in de Vlaamse couture, dan moeten we in een ander gedeelte van het stadshart zijn. Via Veldstraat, Korenmarkt en de plezierige Lange Munt lopen we naar de Vrijdagmarkt. Daar verkoopt Het Oorcussen werk van ontwerper Dries van Noten cum suis. Belgische designer-schoenen haal je pal om de hoek in een klein steegje, de Meerseniersstraat, bij schoenenwinkel Obius. Verkoopt onder andere werk van Van Noten, Dirk Bikkembergs, Ann Demeulemeester en Patrick Cox. Stukje verderop in de Wijzemanstraat staan we opeens voor een etalage waarin bijna achteloos de kleding van Jean Paul Gaultier uitgestald staat. Gent is van alle markten thuis.

Meer over