DagboekJames Lees-Milne (1908-1997)

Dagboekfragment: Bezoek aan een (bijna) honderdjarige

Erik van den Berg deelt dagelijks een opmerkelijk fragment uit zijn verzameling historische dagboeken.

Ham House in Petersham, Richmond, London, 1894.  Beeld Getty Images
Ham House in Petersham, Richmond, London, 1894.Beeld Getty Images

Petersham, 19 maart 1943

Vanmiddag nam ik de ondergrondse naar Richmond en vandaar de bus naar Petersham. Ik liep de lange oprit af naar Ham House. De tuin is totaal verwaarloosd en overwoekerd. Ik liep rond het verlaten ogende huis, op zoek naar de ingang.

De voordeur zag eruit alsof die in jaren niet was gebruikt. Daarom liep ik om naar de achterdeur en drukte op de bel. Seconden later hoorde ik ergens ver weg een roestige bel luiden. De deur werd ruw opengetrokken en ik stond oog in oog met een man van zestig, met rood haar en een rood gezicht, ergens tussen wortel en port.

‘De oude, alcoholische butler’, dacht ik. Zonder te vragen wie ik was en wat ik kwam doen, zei hij: ‘Volg mij.’ Met pijnlijk hortende passen ging hij mij voor in een duistere gang. Hij stopte bij een deur, waarop hij nerveus klopte. Een stokoude stem riep: ‘Binnen!’, waarop de sjofele butler ‘Vader verwacht u’ zei en mij verliet.

Ik realiseerde me dat hij de ongetrouwde zoon van de 98-jarige Sir Lyonel Tollemache was. Terwijl ik over de drempel stapte, zei de stokoude stem: ‘Je kunt gaan, jongen!’

Sir Lyonel zat in een rechte stoel. Anders dan zijn zoon was hij gekleed in een smetteloos grijs kostuum, perfect geperst, met een das met een grote parelspeld. Hij droeg slobkousen over zwarte gepoetste schoenen.

Een kleurrijke man, en hoffelijk bovendien.

James Lees-Milne (1908-1997), Britse schrijver en architectuurhistoricus. Ingekort fragment uit Diaries 1942-1954. John Murray, 2006.

Meer over