BeelvormersFotograaf van de President

Waar de Witte Huis-fotograaf van Obama wereldberoemd werd, kent niemand de naam van die van Trump

Biden in september 2019, op campagne bij de Texas Southern University in Houston, Texas. Beeld Adam Schultz
Biden in september 2019, op campagne bij de Texas Southern University in Houston, Texas.Beeld Adam Schultz

De rubriek Beeldvormers onderzoekt hoe een foto onze kijk op de werkelijkheid bepaalt. Deze week: pr van Amerikaanse presidenten

Behalve een nieuwe president, een nieuwe adviseur, een nieuwe stafchef en een nieuw hoofd persvoorlichting kent het Amerikaanse Witte Huis sinds afgelopen woensdag ook een nieuwe fotograaf. Dat is Adam Schultz en in tegenstelling tot het echtpaar Biden kreeg hij van zijn voorganger wél een rondleiding door zijn nieuwe werkplek. CNN meldde maandag dat journalisten hadden gezien hoe Shealah Craighead, Trumps Witte Huis-fotograaf, haar opvolger had verwelkomd.

Het is aan Schultz om in elk geval de komende vier jaar het presidentschap van Joe Biden officieel vast te leggen. De afgelopen maanden kon hij alvast oefenen: hij fotografeerde de campagne van de democratische presidentskandidaat (en werkte in 2016 voor de campagne van Hillary Clinton). Het Biden-team begon met een paar fotografen van wie Schultz uiteindelijk als enige overbleef. Tijdens een vlucht naar huis, vertelde de fotograaf in een interview op fotografieblog DP Review, bekeek Biden wat foto’s op Schultz’ computer, draaide zich naar de fotograaf toe en vroeg of hij er een paar op zijn telefoon mocht zetten. ‘OK, good, he likes this stuff’, dacht Schultz.

Dat is dus wel een vereiste: dat de president jouw pr-foto’s goed vindt. De Witte Huis-fotograaf wordt door de president aangewezen. Dat gebeurt al vanaf 1961: John F. Kennedy koos fotograaf Cecil W. Stoughton. Helaas werd die twee jaar later vooral bekend met de foto waarop te zien is hoe vicepresident Lyndon B. Johnson na de moord op Kennedy haastig geïnaugureerd wordt in Air Force One, met naast zich de nog in shock verkerende Jackie Kennedy.

Door de jaren heen brachten de Witte Huis-fotografen ‘hun’ presidenten steeds intiemer en persoonlijker in beeld (alleen Jimmy Carter had geen huisfotograaf). Dat culmineerde in de foto’s die Pete Souza maakte tijdens de acht jaar dat Barack Obama president was. Souza bracht hem in beeld als een toegankelijke, warme man, die niet alleen moeilijke beslissingen kon nemen in de Situation Room, maar ook ongedwongen spontaan was en inzag hoe fotografie hem daarbij kon helpen. Souza’s foto waarop te zien is hoe de president zijn haar laat aanraken door een 5-jarig jongetje kreeg een iconische status.

Trump bij de State of the Union in 2018. Beeld Shealah Craighead/Getty Images
Trump bij de State of the Union in 2018.Beeld Shealah Craighead/Getty Images

De afgelopen vier jaar vervulde Shealah Craighead de functie. Wie? Flauw natuurlijk, want naast Souza die zijn foto’s ook nu nog via elk mediakanaal de wereld in pompt, kent bijna niemand andere Witte Huis-fotografen. Desondanks zal Craighead de geschiedenis ingaan als een van de minst bekende presidentsfotografen, met de minst opvallende foto’s. Dat is niet alleen haar eigen schuld. Het was lang onduidelijk of Trump überhaupt iemand zou aanwijzen. Daarna liet hij Craighead, die eerder de persoonlijke fotograaf was van de geflopte politicus Sarah Palin én die van voormalig First Lady Laura Bush, eigenlijk nauwelijks toe.

Zelf beweerde de fotograaf in een interview met tijdschrift Marie Claire in 2018 dat haar relatie met Trump ‘lovely’ was, maar dat zien we niet terug in haar werk. Dat oogt plichtmatig en voorspelbaar: Trump als grimassende ‘staatsman’, met veel symmetrie, vlaggen en klatergoud en weinig spontaniteit en plezier. Tot overmaat van ramp is Craigheads bekendste foto die waarop Trump tijdens een vergadering in het Witte Huis bestraffend wordt toegesproken door de partijleider van de Democraten, Nancy Pelosi.

Craigheads bekendste foto is die waarop Trump tijdens een vergadering in het Witte Huis bestraffend wordt toegesproken door de partijleider van de Democraten, Nancy Pelosi. Beeld White House via Getty Images
Craigheads bekendste foto is die waarop Trump tijdens een vergadering in het Witte Huis bestraffend wordt toegesproken door de partijleider van de Democraten, Nancy Pelosi.Beeld White House via Getty Images

Nu is het de beurt aan Adam Schultz. Op basis van zijn foto’s van Bidens campagne kun je ervan uitgaan dat hij doorgaat op het door Souza ingezette pad: de president neerzetten als een familieman, een hartelijke en door de wol geverfde politicus, die (mocht corona ooit eens over zijn) ferme handdrukken geeft en lieve onderonsjes heeft met stotterende jongetjes en dwepende studenten. Geef me dát de komende jaren, Adam Schultz, en ik zal je naam niet vergeten.

Meer over