Woede in Zuid-Korea: rechter laat Samsung-erfgenaam onverwachts weer vrij na omkoopschandaal

Samsung-erfgenaam Lee Jae-jung is maandag na één jaar gevangenisstraf vervroegd vrijgelaten. Vorig jaar werd hij veroordeeld tot vijf jaar cel voor omkoping en corruptie, maar dat heeft het Zuid-Koreaanse hof nu opgeschort.

null Beeld null

Het schandaal leidde vorig jaar tot de afzetting van president Park Geun-hye. Lee, de kleinzoon van de oprichter van Samsung, zou tientallen miljoenen euro's smeergeld hebben betaald aan een vertrouweling van Park. In ruil daarvoor zou hij steun hebben gekregen voor een omstreden fusie tussen twee dochterbedrijven. Daarmee was voor Lee een van de laatste obstakels uit de weg geruimd, die kon verhinderen dat hij definitief de macht in handen krijgt als zijn vader komt te overlijden.

De aanklager eiste vorig jaar twaalf jaar cel, maar Lee kreeg er vijf, en tot ieders verrassing is dit in beroep teruggebracht tot een voorwaardelijke celstraf van tweeëneenhalf jaar. Deze hoeft hij niet uit te zitten, al geldt er wel een proeftijd van vier jaar. Lee heeft al gezegd dat hij tegen de uitspraak in beroep gaat, omdat hij het er niet mee eens is dat hij op sommige punten toch schuldig is bevonden. Hij heeft altijd volgehouden dat Samsung het geld doneerde zonder een tegenprestatie te verwachten.

'Persoonlijke reflectie'

'Het afgelopen jaar was een zeer waardevolle tijd voor persoonlijke reflectie', zei Lee maandag tegen verslaggevers die buiten de poorten van de gevangenis op hem stonden te wachten. Daar vandaan reed hij direct door naar het ziekenhuis, waar zijn vader na een hartaanval is opgenomen.

De vrijlating van Lee valt niet goed in Zuid-Korea. Vorig jaar gingen miljoenen mensen de straat op om te protesteren tegen de corrupte regering en de macht van de grote familieconglomeraten. Nu wordt de woede geuit op social media, waar mensen het hebben over 'de republiek van Samsung'. Persbureau Bloomberg citeert mensen op straat in Seoul, die woedend zijn dat 'Samsung blijkbaar boven de wet staat'.

Hoewel Samsung functioneert als een multinational is het in veel opzichten nog steeds een traditioneel Koreaans familiebedrijf. Grootvader Lee Byung-chu transformeerde zijn handel in vis en groenten met behulp van goedkope overheidsleningen tot een imperium met talloze vertakkingen in elektronica, vastgoed, verzekeringen en scheepsbouw. Onder het bewind van zijn zoon Lee Kun-hee kwamen daar in de jaren negentig de zeer winstgevende telefoons en halfgeleiders bij. Alleen al de elektronicatak (omzet 160 miljard) is nu goed voor 20 procent van de Koreaanse export.

Hoewel de Lees op het oog geen grootaandeelhouder zijn, controleert de familie het bedrijf via een complex web van aandelen in de verschillende dochtermaatschappijen.

null Beeld null

Aanpak familiebedrijven en constitutionele hervormingen lijken in zicht
Zuid-Korea leek vorig jaar op de drempel van een nieuwe tijd te staan. Tot welke veranderingen kan het afzetten van Park leiden?

Veroordeling topman is opnieuw een enorme dreun voor het imago van Samsung
De Zuid-Koreaanse topman van Samsung, Lee Jae-yong, werd eind augustus wegens omkoping veroordeeld tot vijf jaar cel. Het is een van de hoogste straffen die een topman ooit in Zuid-Korea is opgelegd en een flinke dreun voor het imago van het elektronicaconcern. Wat betekent deze veroordeling voor het Zuid-Koreaanse familiebedrijf?

Meer over