Unilever zet bekende margarines in de etalage om belagers af te weren

Om vijandige overnamepogingen in de toekomst af te slaan, stoot Unilever de productie van margarine en ander smeerbaar broodbeleg af. Dat betekent dat merken als Becel, Blue Band, Bona en Zeeuws Meisje in de etalage gaan. Het is een van de maatregelen die het was- en voedingsmiddelenconcern treft om winstgevender te worden.

null Beeld anp
Beeld anp

Op die manier hoopt het voeding- en verzorgingsmiddelenconcern het rendement voor aandeelhouders op te vijzelen en zo te voorkomen dat die oren krijgen naar overnamepogingen, zoals medio februari door de Amerikaanse branchegenoot Kraft Heinz. Dat bod werd afgewezen en na drie dagen schielijk weer ingetrokken door de Amerikanen. Die hadden 134 miljard euro op tafel gelegd.

Al in 2020 wil Unilever de marges (de verschillen tussen opbrengst en kosten op al zijn producten) met 20 procent hebben verhoogd. Daarnaast zullen aandeelhouders worden gepaaid met hogere dividenden - Unilever belooft die 12 procent te verhogen - en de inkoop van eigen aandelen. Voor dat laatste wordt dit jaar al vijf miljard euro uitgetrokken.

Ook zal de huidige organisatiestructuur - met aparte beursnoteringen voor de Britse PLC en de Nederlandse NV - onder de loep worden genomen, omdat die de slagvaardigheid beperkt. Al deze veranderingen zijn tot stand gekomen na raadpleging van de vijftig grootste aandeelhouders van het concern.

'De wereld verandert'

Topman Paul Polman van de multinational van voedings- (Knorr, Ola) en verzorgingsmiddelen (Dove, Omo) erkende vanmorgen op een persconferentie dat het overnamebod van 134 miljard euro dat het Amerikaanse concern Kraft Heinz in februari uitbracht als een katalysator heeft gewerkt. 'De wereld verandert, de markten veranderen en de concurrentie wordt heviger. Het concern en zijn voorlopers bestaan nu 130 jaar omdat ze zich aan de markten hebben kunnen aanpassen. Voor die uitdaging staan we nu weer.'Hij noemde het overnameplan van Kraft Heinz 'korte termijn' en 'opportunistisch' maar zei dat hierdoor plannen voor een strategische heroriëntatie zijn versneld.

Hoewel Unilever sinds 2009 een autonome groei van jaarlijks 5 procent realiseerde, is de winststijging onvoldoende. Unilever verkoopt nu 57 procent van al zijn producten in opkomende markten, waar voor margarine en ander smeerbaar broodbeleg minder belangstelling is. Al enige tijd dringen beleggers aan op het afstoten van de merken Flora (in Nederland Becel) en Stork (Blue Band). Unilever geeft daar nu gehoor aan, hoewel Unilever ooit werd opgericht door twee Nederlandse margarinefabrikanten: Jurgens en Van den Bergh.

'Uitdagend'

'Deze markt voor margarine is zeer uitdagend', zei Polman met gevoel voor understatement. 'En hoewel we sterk zijn, is het beter dat die markt buiten ons concern wordt gebracht', aldus Polman die denkt dat zich belangstellenden zullen melden voor de divisie. Enkele weken geleden doken er berichten in de Britse pers op dat potentiële kopers zouden zijn gepolst. Grote investeerders als Bain Capital, CVC en Clayton Dubilier & Rice zouden volgens The Sunday Telegraph al biedingen aan het voorbereiden zijn. Maar ook belager Kraft Heinz werd genoemd als mogelijke gegadigde. Polman wilde niet op namen ingaan. Maar hij zei wel dat als die niet de vraagprijs willen betalen, de divisie wordt afgesplitst in een aparte beursvennootschap zoals Philips eerder deed met de lichtdivisie. De operatie moet nog dit jaar zijn afgerond.

Ook de organisatiestructuur van Unilever gaat op de schop. Het concern krijgt twee poten: voedingsmiddelen en dranken enerzijds en huishoudelijke en persoonlijke verzorgingsmiddelen anderzijds. De eerstgenoemde zal worden geconcentreerd in Nederland, waar nu al de meeste research plaatsvindt, de tweede in Engeland. Hiermee gaat Unilever terug naar de ontstaansgeschiedenis. In 1930 kwam het concern tot stand door een fusie van Nederlandse margarinefabrikanten en een Britse zeepmiddelenfabrikant.

undefined

Duale structuur onder de loep

Nu is Unilever in eigendom van van twee aparte beursvennootschappen (een met een notering op het Damrak en een ander in Londen). Polman zegt dat deze duale bestuursstructuur de komende tijd wordt onderzocht en dat ook gekeken wordt of er dan één hoofdkantoor moet komen. Hij ontkende overigens dat de Brexit daar iets mee te maken zou hebben.

Polman zei verder dat Unilever bewezen heeft de belangen van aandeelhouders te dienen. 'Wie dertig jaar geleden 1 pond sterling in Unilever had belegd zou nu 68 pond hebben. Ter vergelijking: wie 1 pond had belegd in de Footsie (de Britse aandelenindex) zou 51 pond minder hebben verdiend.' Op de beurs leidden de plannen van Unilever nauwelijks tot een reactie. De koers steeg met slechts 0,4 procent.

undefined

Meer over Unilever en vijandige overnames

Amerikaanse bedrijvenjacht
Amerikaanse bedrijven kunnen niet wachten om nog snel hun slag te slaan in Europa. Ze bieden grote bedragen voor iconen uit het Nederlandse bedrijfsleven (+).

Waarschuwingen
Bestuurders waarschuwen voor buitenlandse overnamen: waar komt dat Oranjegevoel vandaan?

Geen nachtmerrie
De Nederlandse reactie op buitenlandse overnames is omgeslagen in extreme paniek. In de praktijk kan het meevallen, toont de geschiedenis (+).

(G)een politieke kwestie?
Protectionisme, in Nederland is het een vloek. Maar de laatste tijd groeit de wens om toch, af en toe, een stokje te kunnen steken voor een buitenlandse overname (+).

Mislukte overname
Het Amerikaanse Kraft Heinz zat in februari achter het Nederlands-Britse Unilever aan. Waarom wilde het Heinz de consumentenreus overnemen en hoe werkt zo'n vijandige overname? Vier vragen voor de leek.

Meer over