NieuwsUnilever

Unilever stoot theebedrijf Lipton af

Lipton is niet langer het kopje thee van Unilever. Met de verkoop van theemerken als het Britse Lipton en theeplantages in landen als Argentinië, Kenia, China en Japan stoot het Brits-Nederlandse concern een van zijn oudste productgroepen af. 

De theeplantage van Unilever in Kericho, Kenia.Beeld Sven Torfinn/HH

De theebedrijven in India en Indonesië, waarvan de historie teruggaat tot de Britse en Nederlandse koloniale tijd, blijven wel in bezit van de mega-onderneming in voeding (onder andere Ola, Unox en Knorr), huishouden (bijvoorbeeld Omo, Cif, Glorix) en persoonlijke verzorging (onder meer Dove, Zwitsal, Zendium).

In de theemarkt zit te weinig groei, vindt Unilever. Vooral de klassieke zwarte thee, goed voor driekwart van de omzet, is een moeilijk product geworden. De moderne westerse consument heeft een voorkeur gekregen voor de gezonder lijkende groene thee, varianten in kruidenthee en koffie. Met het bedrijfsgedeelte dat te koop staat verkocht Unilever, wereldmarktleider in thee, vorig jaar nog voor zo’n 2 miljard euro aan losse en verpakte theeblaadjes, op een totale omzet van 52 miljard euro voor het hele concern.

Geen coronamalheur

De verkoop is geen gevolg van de coronacrisis. Unilever hield zich in het afgelopen half jaar juist goed staande, blijkt uit de woensdag gepubliceerde halfjaarcijfers van het bedrijf. De verkopen van het bedrijf als geheel daalden met minder dan 1 procent, in vergelijking met dezelfde periode vorig jaar. Een sterke daling in de verkoop van onder meer ijsjes en restaurantproducten werd gecompenseerd door een piek in de verkoop van producten voor schoonmaak en persoonlijke hygiëne.

Solidaridad en FairTrade Original, organisaties die zich inspannen voor eerlijke prijzen in thee, koffie en andere producten, waren gisteren niet beschikbaar voor commentaar op de verkoop van theemerken als Lipton, Brooke Bond en PG Tips. De theesector wordt steevast geplaagd door meldingen van slechte arbeidsomstandigheden en ondermaatse betaling van kleine leveranciers. 

Unilever staat in de fairtradewereld nog relatief goed bekend, als een partij die zich wel heeft verbonden aan het streven naar duurzaamheid. Solidaridad ging zelfs een als pragmatisch omschreven samenwerkingsverband aan met het bedrijf, onder meer voor betere inkoopprijzen voor thee en cacao. Het is de vraag of zo’n afspraak ook mogelijk zal zijn met de volgende eigenaar, zeker als Unilever bij verkoop zou gaan voor de hoogst mogelijke opbrengst. Tot de mogelijke kopers behoren andere voedingconcerns, maar ook durfinvesteerders.

Hoofdkantoor

Dan is er nog die andere historische beslissing. Vorige maand maakte Unilever bekend dat het zijn hoofdkantoor in Rotterdam gaat sluiten. De onderneming zal voortaan exclusief worden geleid vanuit dat andere hoofdkantoor, in Londen. Minister-president Mark Rutte lobbyde eerder persoonlijk intensief voor Rotterdam, met een mogelijke afschaffing van de dividendbelasting als lokkertje. Britse aandeelhouders zetten echter hun voet dwars.

Unilever-baas Alan Joppe zei woensdag in een telefonisch persgesprek dat hij de laatste maanden niet meer heeft gesproken met Mark. De laatste keer was in januari, toen hij Rutte tegen het lijf liep tijdens het jaarlijkse World Economic Forum in Davos. Met zijn voorganger, de Nederlander Paul Polman, was er juist wel intensief persoonlijk contact. Volgens Joppe is de verhuizing naar Londen alleen een ‘papieren’ kwestie, die voor de activiteiten van Unilever in Nederland verder geen gevolgen heeft.

Meer over