nieuwsunilever

Unilever definitief naar Londen ondanks dreigende ‘verhuisboete’ van 11 miljard

Unilever is met ingang van komende maandag na negentig jaar gezamenlijke historie een volledig Brits bedrijf met het hoofdkantoor in Londen. Dit ondanks een door GroenLinks ingediende spoedwet voor een ‘verhuisboete’ van 11 miljard euro, waar de Kamer zich nog over moet buigen.

Het Britse hoofdkantoor van Unilever in Londen.Beeld REUTERS

Unilever bevestigde vrijdag dat het de ‘unificatie’ dit weekeinde hoopt af te ronden, waardoor het met ingang van maandag volledig Brits is. De voedings- en verzorging-multinational heeft nu nog twee hoofdkantoren (in Londen en Rotterdam) en twee aandelen. De samenvoeging moet het bedrijf achter onder meer Knorr, Dove, Glorix en Calvé slagvaardiger maken. Zowel de Nederlandse als Britse aandeelhouders stemden met meer dan 99 procent voor.

Maar in de tussentijd maakte GroenLinks-Kamerlid Bart Snels een spoedwet voor een ‘verhuisboete’. Die beoogt dat bedrijven die verhuizen naar een land zonder dividendbelasting (zoals het Verenigd Koninkrijk) eerst af moeten rekenen met de Nederlandse fiscus. Unilever becijferde eerder dat deze boete voor het bedrijf 11 miljard euro zou bedragen. De multinational meldde toen ook de verhuizing in te zullen trekken als de spoedwet aangenomen werd door de Tweede en Eerste Kamer.

Of dat gebeurt wordt pas later duidelijk, maar een Kamermeerderheid voelde er eerder wel wat voor. Desondanks zet Unilever de verhuizing  nu door. De timing is opmerkelijk, want op de dag het bedrijf Brits wordt, aanstaande maandag, houdt de Kamer een hoorzitting over de spoedwet. De multinational wil niet ingaan op de vraag of de Kamer het voltooien van de verhuizing als een provocatie zal opvatten, waardoor de sympathie voor de spoedwet alleen maar zal toenemen.

Internationale verdragen

Unilever wil ook niet zeggen of het aanwijzingen heeft dat de Kamer de wet in zijn huidige vorm niet zal aannemen. Of dat de multinational ervan uitgaat dat een rechter er een streep door zal halen als de wet wel wordt aangenomen. Unilever stelde eerder dat de verhuisboete strijdig is met het Europees recht en met diverse verdragen. 

De Leidse hoogleraar belastingrecht Jan Vleggeert stelde eerder dat de multinational kans maakt bij de rechter, omdat internationale verdragen hier boven het nationaal recht gaan. Het aanvechten van de verhuisboete tot op het hoogste Europese niveau kan wel zomaar vijf jaar duren, tekende de hoogleraar daarbij aan. De Raad van State kwam onlangs met een dodelijk oordeel (‘niet verantwoord’), maar volgens indiener Snels ziet deze instantie zijn voorstel verkeerd.

Unilever, dat steeds benadrukt heeft dat het vooral een papieren operatie is, zal hopen de zaak snel af te kunnen sluiten. Twee jaar geleden liep het plan van toenmalig topman Paul Polman om de multinational volledig Nederlands te maken uit op een drama. Boze Britse beleggers torpedeerden het voorstel, waarop premier Rutte de gehate afschaffing van de dividendbelasting a 2 miljard euro per jaar, die hij tot aan het einde bleef steunen, alsnog introk.