Nieuws

Tabaksreus Philip Morris heeft hoogste bod voor inhalatormaker Vectura

De strijd tussen tabaksreus Philip Morris en de private equitygroep Carlyle om het Britse Vectura, een medisch bedrijf dat onder meer astma-inhalators maakt, nadert zijn hoogtepunt. Philip Morris heeft het hoogste bod uitgebracht, Carlyle heeft gezegd daar niet overheen te willen gaan.

Medewerker in een Vecturafabriek. Beeld Reuters
Medewerker in een Vecturafabriek.Beeld Reuters

Philip Morris heeft tot donderdagmiddag om een definitief bod in te dienen, maar lijkt met 1,95 euro per aandeel (in totaal 1,2 miljard euro) de grootste kans te maken het bedrijf over te nemen. Carlyle ziet met een eindbod van 1,83 euro per aandeel af van verdere biedingen.

Vectura is ruim twintig jaar geleden opgericht door wetenschappers van de Universiteit van Bath. Het bedrijf is gespecialiseerd in inhalators – apparaten die gebruikt worden om medicijnen voor luchtwegaandoeningen in te nemen. Wereldwijd worden de inhalators van Vectura door 10 miljoen patiënten gebruikt die aan astma of COPD lijden. Het bedrijf haalde in 2020 een omzet van 225 miljoen euro en een brutowinst van 120 miljoen.

Rokerslong

COPD wordt ook wel ‘rokerslong’ genoemd. Volgens de Financial Times haalt Vectura het gros van zijn omzet bij (ex-)rokers. Dat juist Philip Morris Vectura zou overnemen stuit op weerstand bij veel deskundigen uit de gezondheidszorg. De Britse krant The Guardian schrijft dat gezondheidsorganisaties bang zijn dat het moederbedrijf van Marlboro via Vectura inspraak krijgt in de gezondheidssector.

Ook Carlyle waarschuwt voor de gevolgen van een overname door Philip Morris. Het dringt er bij de aandeelhouders van Vectura op aan niet voor het hoogste bod te kiezen, maar te kijken naar de ‘bredere gevolgen’ voor stakeholders. Volgens het private equityfonds kan Vectura in de toekomst worden geweigerd bij belangrijke wetenschappelijke fora als het bedrijf in handen van de tabaksgigant valt.

Geen dominees

Beursanalist Nico Inberg is niet verbaasd dat Carlyle het over deze boeg gooit. ‘Maar Carlyle is een private equityfonds met heel veel geld. Dat zijn ook geen dominees.’ Natuurlijk, het is raar dat een en hetzelfde bedrijf straks zowel de producten verkoopt die mensen ziek maken als het medicijn, vindt Inberg. Maar hij ziet in Carlyle geen betere partij.

‘Als ik bij Vectura zou werken, zou ik liever Philip Morris hebben, die gaan er voor de lange termijn in.’ Hij verwacht dat Carlyle bij overname een deel van het personeel wegsnijdt, het bedrijf in stukjes knipt en verkoopt, of andere manieren zoekt om de waarde in korte tijd op te krikken – wellicht zelfs door de prijzen van medicijnen te verhogen, hoewel dat in het Verenigd Koninkrijk en Europa een stuk lastiger is dan in de Verenigde Staten.

Naar tabaksreuzen wordt vaak net zo gekeken als naar oliebedrijven, vindt Inberg. ‘We vinden die producten verderfelijk, maar er is vraag naar. Wel is de houding ten opzichte van roken de laatste twintig jaar enorm veranderd.’

‘Voorbij nicotine’

Philip Morris haalt nu ongeveer een kwart van zijn omzet uit rookvrije producten, in 2025 moet dat de helft zijn. De tabaksgigant ziet toekomst in e-sigaretten en plastic pijpjes die tabak niet verbranden, maar sterk verhitten. Deze producten zijn minder ziekmakend dan gewone sigaretten, maar bevatten nog steeds nicotine en schadelijke stoffen. Met Vectura kan de tabaksproducent uitbreiden naar een markt ‘voorbij nicotine’, zoals het bedrijf zegt, en tegelijkertijd zijn imago oppoetsen.

In de biedingsstrijd heeft het bestuur van Vectura voor zowel Carlyle als Philip Morris steun uitgesproken. Als laatste steunde het bestuur Carlyle, met als argument dat er ‘onzekerheden’ konden ontstaan als het bedrijf onder leiding van de sigarettenboer komt. Toch trok het bestuur die voorkeur in toen bleek dat Carlyle niet hoger wilde bieden, schrijft persbureau Reuters. Sinds het eerste bod van Carlyle in mei zijn de aandelen van Vectura met 33 procent in waarde gestegen.

Meer over