Steun na 9/11 slecht voorbeeld voor New Orleans

Er werden grove fouten gemaakt door het departement dat noodhulp verschafte aan kleine ondernemers na ‘9/11’. Critici vrezen dat bedrijven in New Orleans eenzelfde lot wacht....

Op zuidelijk Manhattan was het kort na 11 september 2001 onwerkelijk stil. Terwijl de puinhopen van Ground Zero werden opgeruimd, waren de straten verlaten: gesloten rolluiken, donkere gebouwen, en nauwelijks economische activiteit.

De gevolgen die het Amerikaanse bedrijfsleven ondervond van de aanslagen waren het duidelijkst zichtbaar in New York. Volgens de Partnership of New York City, een bedrijfsorganisatie, ging er 87 miljard dollar (73,6 miljard euro) verloren. De klap kwam het hardst aan in de directe omgeving van de rampplek. Het was een buurt met veel kleine bedrijfjes.

Juist deze kleine ondernemers hadden hulp nodig. Zodoende kwam de Small Business Administration (SBA) in Washington in actie. Worstelende zakenlieden ontvingen geld, of hulp bij bankleningen van het federale departement. Eind vorige week werd echter duidelijk dat het noodprogramma van de SBA een ongecontroleerde rotzooi was.

Zeker, overheidsdollars werden verdeeld (75 miljoen) en leningen werden veiliggesteld (meer dan drie miljard dollar). Maar het meeste geld kwam terecht bij bedrijven ver van de terreur. Zij die de steun echt behoefden, kregen vaak nul op het rekest.

Volgens de inspecteur van de SBA kwam 85 procent van de fondsen verkeerd terecht. Miljoenen dollars gingen naar een schoonheidssalon in Las Vegas, de beheerder van een golfbaan in Texas en Dunkin’ Donuts, de restaurantketen voor slappe koffie en zoete broodjes. Intussen ging zeker een kwart van de ondernemers in de omgeving van Ground Zero failliet, volgens de gemeente.

Het nieuws kwam hard aan, zeker omdat de SBA momenteel vergelijkbare noodhulp moet geven aan bedrijven in het zuiden van de VS, die lijden onder de gevolgen van de orkaan Katrina. Senator Hillary Clinton schreef een brief aan president Bush, waarin ze waarschuwde voor de SBA.

Clinton en veel andere politici hebben reden tot zorg: in de maanden na ‘Katrina’ heeft de SBA slechts tweeduizend van bijna dertigduizend hulpaanvragen goedgekeurd. Tweehonderdduizend verzoeken zijn nog niet eens in behandeling. Zodoende heeft de SBA een nieuwe bijnaam: Slow Business Administration.

Het is te hopen dat New Orleans New York niet volgt.

Jan Fried weet wat het is om bij SBA te worden afgewezen. Haar visrestaurant nabij Ground Zero was verwoest en Fried had financiële hulp nodig om het restaurant weer op orde te krijgen.

Maar de SBA wees haar verzoek af; haar zakenpartner moest zijn appartement als onderpand geven voor een lening, maar mocht dat niet van zijn woningcoöperatie. Fried kon uiteindelijk zelf geld lenen, maar veel collega-ondernemers gingen onder in de financiële nood.

De SBA houdt zich stil. Op de website klopt het department zich op de borst: ‘Zij houden de Amerikaanse droom binnen het bereik van miljoenen Amerikanen. De SBA is er om te helpen.’ Behalve als het echt nodig is, weten veel zakenlieden.

Meer over