Ster van autofabrikant Mercedes-Benz verbleekt

Een Mercedes is duur, maar dan heb je ook waar voor je geld. Maar de klant vindt de hoge prijs niet langer vanzelfsprekend....

Ook de Amerikanen zetten steeds meer vraagtekens bij de kwaliteit van de Beierse auto's. De Amerikaanse markt is van levensbelang voor Mercedes-Benz - 20 procent van alle verkochte Mercedessen vindt een koper in de Verenigde Staten. Consumer Reports, een soort Amerikaanse Consumentenbond, doet ieder jaar onderzoek naar de betrouwbaarheid van nieuwe auto's. Afgelopen maart bleek Mercedes - overigens net als de andere grote Duitse merken - een groter aantal defecten te vertonen dan de Japanse concurrentie. Dat was het ergste nog niet, want de kwaliteit van Japanse auto's is legendarisch. Wat echt pijn deed, was dat ook Amerikaanse auto's - die bekend staan als notoire brekebenen - beter uit het onderzoek naar voren kwamen.

Eind juni volgde een tweede tegenvaller. Marktonderzoeksbureau J.D. Power rapporteerde per honderd nieuw verkochte auto's van Mercedes-Benz in Amerika 327 defecten. De lijstaanvoerder was Lexus, de luxedochter van het Japanse Toyota die op de Amerikaanse markt een steeds grotere bedreiging voor Mercedes wordt. Bij honderd verkochte Lexussen vonden de onderzoekers van J.D. Powers slechts 162 defecten - de helft minder dus dan bij Mercedes-Benz.

Dat zijn geen beste tijdingen voor een merk dat zich laat voorstaan op zijn kwaliteit. In 2004 daalde de omzet van de Mercedes Car Group - waaronder ook het het stadsautootjesmerk Smart en de Rolls-concurrent Maybach vallen - volgens voorlopige cijfers met 4 procent.

Ook in Nederland gaat het Mercedes-Benz niet voor de wind. Vorig jaar werden net geen twaalfduizend nieuwe Mercedessen op kenteken gezet, blijkt uit cijfers van branchevereniging Rai. In 2001 waren dat er bijna achttienduizend. 'De glans lijkt een beetje van de ster af te zijn', zegt hoofdredacteur Jaap Rijlaarsdam van Automotive, een vakblad voor de Nederlandse autosector. 'Ze hebben wat problemen met de techniek gehad en het modellengamma is niet meer helemaal topfit. Een aantal van hun auto's is nogal behoudend van styling, terwijl de concurrentie met veel nieuwe modellen is gekomen. In Nederland is Audi sterk opgekomen en doet Volvo het goed.'

Rijlaarsdam noemt daarmee twee merken die zich hebben ingevochten op de belangrijkste markt van Mercedes, die van de dure zakenauto. Tot tien jaar geleden was dit het exclusieve terrein van Mercedes en zijn eeuwige rivaal BMW.

Ron Wensink is voorzitter van het Nederlandse dealernetwerk van Mercedes. Hij beaamt dat de concurrentie veel heviger is geworden. 'Er zijn veel meer merken bijgekomen', vertelt Wensink. 'En we hebben de pech gehad dat de concurrentie de afgelopen tijd met veel nieuwe modellen is gekomen. Wij zijn op dat punt niet erg verwend.' In 2004 introduceerde Mercedes-Benz slechts een nieuwe auto en dat was ook nog een nieuwe versie van een bestaand model, de A-klasse.

Dit jaar komt er echter een zondvloed aan nieuwe modellen op de markt en volgens Wensink zullen de verkopen dan ook weer aantrekken. 'Eind dit jaar komt de vernieuwde versie van de S-klasse op de markt. Dat geeft altijd een grote verkoopimpuls.' De S-klasse is Mercedes' meest luxueuze auto.

Adviseur Dickmann ziet het echter somberder in. 'Ze hebben heel veel gevoel voor het maken van goede auto's, maar ze voelen de markt minder goed aan. Mercedes zet nog altijd zwaar in op de C- en E-klasse, qua concept een beetje ouderwetse auto's. Maar in de groeimarkten, te weten de SUV's en de MPV's (stadsterreinauto's en ruimtewagens) zijn ze vaak te laat. Hun SUV wordt pas na acht jaar vernieuwd, en nu pas introduceren ze een midi-MPV. Bij andere merken is het eerste model MPV al vervangen.'

Van oudsher is Mercedes-Benz altijd een 'vraagmerk' geweest: de auto's stonden zo goed aangeschreven dat de klanten vanzelf kwamen. Maar de buitenwereld is veranderd en dat eist een andere instelling van fabrikant en dealers, zegt Dickmann. 'Als ze veel auto's willen verkopen, zijn ze niet op de goede weg.'

Meer over