Sainsbury krijgt klappen in strijd tussen supers

De Britse supermarktwereld verkeert in staat van grote opwinding en het aloude Sainsbury, nog niet zo lang geleden de degelijke marktleider en favoriet van de Engelse shopper, dreigt het allemaal teveel te worden....

Tot 1997 was Sainsbury de nummer één onder de Britse supermarktketens. In dat jaar werd het bedrijf ingehaald door Tesco. Inmiddels dreigt een nieuwe stap naar beneden, nu nummer drie Asda, sinds juni eigendom van 's werelds grootste superkruidenier, het Amerikaanse Wal-Mart, de concurrentie is gaan bestoken met prijsverlagingen, een tot voor kort onbekende tactiek in Groot-Brittannië. Sainsbury's verkopen daalden vorige maand met 2 procent, die van Asda namen met 10 procent toe.

Sainsbury, in 1869 begonnen met een winkeltje van John James Sainsbury in Londens Drury Lane, lijkt het slechtst toegerust voor de nieuwe wind die is gaan waaien in de Britse supermarktbranche, sinds de komst van Wal-Mart. Analisten zien het bedrijf als een reus met een ambtenarenmentaliteit, gespeend van elke flexibiliteit en altijd achteraan hobbelend met vernieuwingen.

Een poging om het suffe imago op te vijzelen, middels een peperdure reclamecampagne met John Cleese (Value to Shout About) liep uit op een fiasco. Geen Enkele Brit nam de boodschap dat Sainsbury zo goedkoop was serieus en Cleese's frivoliteit vloekte met alles waar Sainsbury voor staat. De campagne versterkte slechts de overtuiging van velen, met name in de City, dat het topmanagement van Sainsbury de weg volkomen kwijt was.

Vorige week werd Dino Adriano, de baas van de Britse supermarkten binnen het concern - Sainsbury heeft ook een eigen doe-het-zelf-keten, een bank en een Amerikaanse supermarktpoot - aan de kant gezet ten faveure van David Bremner. Bremner moet de aandeelhouders ervan overtuigen dat de supermarktketen de verharde concurrentie aankan, zonder dat de winstmarges al te zeer worden aangetast. De aandeelhouders werden het afgelopen jaar hard getroffen. Het aandeel daalde met 35 procent tot 370 pence. De beurswaarde van het bedrijf bedraagt nu 24 miljard gulden.

Veertig procent van de aandelen is nog steeds, direct of indirect, in handen van de familie Sainsbury. De geruchten over een eventuele verkoop van het bedrijf staken de kop op, toen er berichten naar buiten kwamen dat de familie haar belang voor 500 pence per aandeel van de hand zou willen doen. De Sunday Times meldde zondag dat Sainsbury bankier Warburg Dillon Reed in de arm zou hebben genomen om een geschikte koper te zoeken.

Sainsbury wordt al langer in verband gebracht met Ahold. In juli zouden er zelfs geheime gesprekken hebben plaatsgevonden tussen de twee bedrijven. Ahold is, gemeten naar verkopen, na het Franse Carrefour/Promodes en het Duitse Metro Europa's derde kruidenier, Sainsbury de vijfde.

De Britse supermarktketens zijn de meest winstgevende ter wereld, vooral omdat de marges tot driemaal hoger zijn dan die van de concurrentie in West-Europa en de VS. In een recent onderzoek naar de efficiency van Europese supermarktketens - gemeten naar verkopen per vierkante meter - eindigde Tesco als eerste, Asda als derde en Sainsbury als vierde.

Ahold wenste maandag geen commentaar te geven op de geruchten over een overname. Sainsbury ontkende dat het op zoek is naar een koper.

Meer over