NieuwsUnilever

Nederlandse aandeelhouders Unilever stemmen voor vertrek uit eigen land

De omvorming van Unilever tot een volledig Brits bedrijf, met het hoofdkantoor in Londen, is een stap dichterbij. Van de Nederlandse aandeelhouders stemde maandag 99,4 procent in met dat voorstel. De ‘verhuisboete’ van GroenLinks kan het vertrek nog dwarsbomen.

Het hoofdkantoor van Unilever in Rotterdam. Unilever wil op papier een Brits bedrijf worden.Beeld ANP

Unilever heeft nu nog een duale structuur, met twee aandelen en twee hoofdkantoren, in Londen en Rotterdam. Door de ‘unificatie’ wordt het bedrijf achter onder meer Knorr, Zwitsal en Dove een Brits bedrijf, met een Brits aandeel en het hoofdkantoor in Londen. Zonder de dubbele structuur moet Unilever ‘slagvaardiger’ kunnen opereren. Bovendien hoeft het bedrijf in het Verenigd Koninkrijk geen dividendbelasting te betalen.

De Nederlandse aandeelhouders stemden maandag in ruime meerderheid in met de verhuizing. Er zijn wel zorgen of Unilever een duurzaam bedrijf kan blijven, als het volledig Brits is. In het Verenigd Koninkrijk staan de aandeelhouders op de eerste plaats en hebben andere maatschappelijke partijen minder te vertellen. Dat kan ertoe leiden dat zoveel mogelijk winst maken het belangrijkste wordt, in plaats van ook rekening houden met mens en milieu, zoals Unilever nu doet. Unilever verzekerde maandag nog eens dat duurzaamheid voorop blijft staan. 

De grote bedrijfseconomische voordelen van één Unilever gaven de doorslag voor de Nederlandse aandeelhouders. Volgens de Unilever-top maakt dit het bedrijf ‘eenvoudiger en sterker’.  Bovendien heeft Unilever eerder verzekerd dat de unificatie geen nadelige gevolgen heeft voor de activiteiten en banen in Nederland. Het zou alleen om een papieren operatie gaan. Het hoofdkantoor van de voedingstak − een van de drie bedrijfsonderdelen van Unilever − blijft in Rotterdam.

‘Verhuisboete’

Met het groene licht van de Nederlandse aandeelhouders is niet gezegd dat de verhuizing al rond is. De Britse aandeelhouders stemmen op 12 oktober. Maar vooral de ‘verhuisboete’ van GroenLinks kan een probleem worden. In reactie op het vertrek van Unilever kwam GL-Kamerlid Bart Snels met een ‘exitbelasting’ voor bedrijven die verhuizen naar een land zonder dividendbelasting. Het wetsvoorstel regelt dat een bedrijf eerst fiscaal moet afrekenen voor het Nederland mag verlaten.

Unilever zou dan eerst moeten afrekenen over de winsten die het als deels Nederlands bedrijf heeft gemaakt, voor het officieel Brits kan worden. Dit omdat het vertrek van Unilever naar Londen een vorm van belastingontwijking is. Die ‘verhuisboete’ van GroenLinks komt volgens Unilever neer op 11 miljard euro die het in Nederland moet betalen.

De multinational heeft al laten weten de verhuisplannen in te trekken als het wetsvoorstel ongewijzigd wordt aangenomen. Dit omdat de 11 miljard euro verhuisboete ‘niet in het belang is van de aandeelhouders en andere betrokkenen’. De Brits/Nederlandse multinational tekent daarbij aan dat het GroenLinks-voorstel in strijd is met het Europees recht, met het Europees Verdrag voor de Rechten van de Mens en met het belastingverdrag dat Nederland en het Verenigd Koninkrijk hebben.

Brexit

De timing wordt nu spannend. Unilever wil de unificatie dit najaar afronden, al was het maar om eventuele juridische problemen met een harde Brexit te voorkomen. Maar het is nog onduidelijk wanneer de Tweede en Eerste Kamer gaan stemmen over het GroenLinks-voorstel, en dus of de ‘verhuisboete’ het haalt, en hoe. Als dat dit najaar lang onduidelijk blijft, kan Unilever zich genoodzaakt zien de verhuisplannen alsnog in te trekken, om niet met de miljardenboete te maken te krijgen.

De kwestie is ook van belang voor Shell, de andere Brits/Nederlandse multinational. Ook Shell heeft aangegeven na te denken over een vertrek uit Nederland, nu duidelijk is dat de dividendbelasting niet zal worden afgeschaft.

Als de verhuizing van Unilever doorgaat is  dat een klap voor premier − en oud-Unilevermanager − Mark Rutte. Onder de vorige baas Paul Polman wilde Unilever het hoofdkantoor in Nederland vestigen. Voorwaarde was de afschaffing van de dividendbelasting. Die gehate maatregel, à bijna 2 miljard euro per jaar, ging van tafel nadat Britse aandeelhouders van Unilever de verhuizing van het hoofdkantoor naar Rotterdam tegenhielden. Premier Rutte trok de afschaffing van de dividendbelasting daarna in.

Meer over