NatWest schept reus in Britse bankassurance

National Westminster, de op twee na grootste bank van Groot-Brittannië, staat op het punt een van de juwelen uit de Britse financiële dienstverlening over te nemen, de Legal & General Group....

Vrijdag maakte NatWest bekend dat de besprekingen met Legal & General in een 'vergevorderd' stadium verkeren. De deal zal vermoedelijk volgende week worden afgerond. NatWest biedt 210 pence per aandeel, waarmee L & G, de in grootte vierde verzekeraar van het Verenigd Koninkrijk, wordt gewaardeerd op 10,7 miljard pond, 35 miljard gulden. Gezamenlijk zou een bedrijf ontstaan met een beurswaarde van een kleine honderd miljard gulden.

Een van NatWests concurrenten, Lloyds TSB, stapte in juni al de verzekeringsbranche binnen, met de aankondiging van de overname van de Schotse verzekeraar Scottish Widows Fund & Life Assurance. Daarmee is 23 miljard gulden gemoeid. Een andere grote Britse levensverzekeraar, CGU, onderhoudt nauwe banden met de Franse bank Société Generale.

Talloze banken en verzekeraars in binnen- en buitenland hebben de afgelopen jaren een begerig oog laten vallen op Legal & General, een bedrijf dat in 1836 werd opgericht ten behoeve van in de Londense City werkzame advocaten. Maar topman David Prosser hield potentiële huwelijkskandidaten, onder wie Lloyds TSB en de tot bank omgetoverde hypotheekverschaffer Halifax, tot dusver buiten de deur. Waarom het bedrijf nu wel lijkt in te gaan op de avances van NatWest is niet duidelijk.

Het Nederlandse ING, voortgekomen uit een fusie van bankier NMB Postbank en verzekeraar Nationale Nederlanden, toonde de financiële wereld als een van de eersten hoe succesvol de combinatie van bankieren en verzekeren - lang gezien als twee financiële activiteiten die maar beter gescheiden konden blijven - kan zijn. ING kocht onlangs nog de Amerikaanse levensverzekeraar Equitable Iowa voor 2,2 miljard dollar en heeft nog miljarden meer klaarliggen voor nieuwe acquisities in de verzekeringsbranche.

Terwijl de winstmarges in de traditionele bankactiviteiten als hypotheken en leningen klein zijn geworden, gelden levensverzekeringen en pensioenen nog als terreinen waar goed geld kan worden verdiend. Dat is zeker het geval in Groot-Brittannië, waar de Labourregering binnen twee jaar de privatisering van de staatspensioenen verder ter hand zal nemen, onder de fraaie naam 'stakeholder pensions'.

Legal & General is al helemaal klaar voor die vernieuwing. Het bedrijf staat bekend om zijn uitstekende management, lage kosten en goedkope, eenvoudige verzekeringsproducten. L & G beheert een vermogen van 94 miljard pond, 310 miljard gulden. Dat L & G succesvol is, blijkt ook uit de beurswaarde; die bedraagt op dit moment 48 keer de laatste jaarwinst. L & G is daarmee de duurste verzekeraar van het land. Concurrent Prudential heeft een koers/winst-verhouding van 28.

NatWest hoopt dat het met de aankoop de winstgevendheid van haar 1730 vestigingen zal vergroten. L & G rekent erop dat het verder kan groeien dank zij de stijging van het aantal outlets waar haar producten aan de man kunnen worden gebracht.

Uit onderzoek in Groot-Brittannië is gebleken dat verkoop van verzekeringsproducten via banken, in vergelijking met de 'koude' benadering via advertenties of direct mail, resulteert in een vier- tot vijfmaal zo grote 'pakkans'.

National Westminster werd een paar jaar geleden, onder meer na desastreuze avonturen in het investmentbankieren, gezien als de zwakste van de Britse highstreet-bankiers. De bank was zelf lange tijd onderwerp van overnamegeruchten. Vorig jaar was nog sprake van een fusie met Barclays, na HSBC de tweede bank van het land.

De fusiegolf in de bankierswereld op het Europese continent heeft de Britse banken internationaal tot bescheiden middenmoters gemaakt, die de grote slag dreigen te missen. De overname van L & G zou het herstelproces van NatWest versnellen en de bank ook internationaal weer op de kaart zetten.

Analisten sluiten niet uit dat er een rivaliserend, hoger bod op Legal & General wordt uitgebracht.

Meer over