Hoe de strijd om de overname TMG verscheurt

De overname van TMG heeft het bedrijf tot op het bot verdeeld. Dit weekeinde werden twee directieleden ontslagen. Zij zaten de verkoop aan het Vlaamse Mediahuis in de weg en toonden te weinig vertrouwen in De Telegraaf.

Het gebouw van de Telegraaf Beeld ANP
Het gebouw van de TelegraafBeeld ANP

Eindelijk is het gelukt, denkt Jan Nooitgedagt, waarnemend voorzitter van de raad van commissarissen van Telegraaf Media Groep vrijdagavond. Na maanden onderhandelen is er een akkoord bereikt met het Vlaamse Mediahuis en de familie Van Puijenbroek, de belangrijkste aandeelhouder. Nu moet alleen de raad van bestuur het nog ondertekenen.

In de afgelopen weken heeft hij met pijn in het hart gezien dat de strijd om de overname van TMG het bedrijf verscheurt. De redacties van De Telegraaf en de regionale kranten van het concern staan lijnrecht tegenover tientallen managers. Het overgrote deel van de vierhonderd journalisten geeft de voorkeur aan een overname door Mediahuis, net als 60 procent van de aandeelhouders. Toch weigert de concurrent van Mediahuis, Talpa van John de Mol, de strijd op te geven. Hij wordt gesteund door een deel van de bestuurders, inclusief enkele leden van de raad van bestuur.

Het vertrouwelijke onderhandelingsresultaat van vrijdag zorgt voor paniek bij sympathisanten van De Mol in de top, zo lijkt het. De raad van bestuur wil niet tekenen maar vraagt om uitstel. Nooitgedagt en de andere betrokkenen geven hen tot zaterdagavond zes uur om te beslissen.

In de tussentijd geeft Harry de Wit, directeur landelijke media van TMG, een opmerkelijk interview aan het Financieele Dagblad. Daarin zegt hij dat Talpa een partij is 'die voor TMG iets toevoegt aan de toekomst, niet een partij die iets toevoegt aan het verleden'. Volgens hem is, kort gezegd, op termijn meer te verdienen met onlinevideo's en multimedia dan met papieren kranten.

Het interview valt verkeerd bij de redactieraad van De Telegraaf, die De Wits uitspraken zegt te betreuren. : 'Het kloppend hart van De Telegraaf bestaat uit ruim tweehonderd journalisten die dagelijks spraakmakend nieuws brengen. Dat hart bestaat niet uit managers in welke top-30 dan ook.' De redactieraad liet al eerder weten te neigen naar Mediahuis en ziet zich 'gesterkt in deze opvatting'. Een deel van de redactie vindt de reactie nog te soft, gedurende het weekeinde gaan de nodige boze e-mails heen en weer.

De Mols productiemaatschappij Talpa speelt een grote rol bij de ontwikkeling van een nieuw onlinevideoplatform van TMG, dat binnenkort wordt gelanceerd. Dat belang wil hij veiligstellen, mede daarom verzet hij zich tegen de overname. Als Mediahuis het bedrijf overneemt, verliezen De Mols vertrouwelingen bij het management hun baan. In dat licht moet De Wits interview worden gezien, denken betrokkenen.

Zaterdagavond escaleert het conflict ook in de bestuurskamer. Als de raad van bestuur weigert het akkoord te ondertekenen en de deadline wordt overschreden, zet Nooitgedagt een ongekende stap: de raad van commissarissen schorst Geert-Jan van der Snoek - de topman van het bedrijf - en financieel directeur Leo Epskamp. 'Heel spijtig, maar ik kon niet anders', zegt hij achteraf. 'Dit is gebeurd in het belang van de hele transactie.'

Achter de schermen heerst al langer verdeeldheid over de toekomstplannen van TMG. Eind oktober 2016 nam de Telegraafredactie tijdens een plenaire vergadering een motie aan met harde kritiek op de koers van de raad van bestuur. Die investeerde jarenlang 'grote bedragen in digitale avonturen waarvan op geen enkele manier is aangetoond dat er geld mee verdiend gaat worden' en zou de krant verwaarlozen.

Die strategie werd mede gesteund door de familie Van Puijenbroek, die sinds jaar en dag grootaandeelhouder is van TMG. Afgelopen zomer kon de belangrijkste aandeelhouder niet langer aanzien hoe het bergafwaarts ging met de krant. De oplage is in zestien jaar gedaald van ruim 800 duizend naar nog geen 400 duizend, de advertentie-inkomsten zijn gekelderd. Er moest iets gebeuren, vond Guus van Puijenbroek. Hij nam in alle stilte contact op met Mediahuis om te informeren of dat bedrijf geïnteresseerd was in een overname.

Voor de Belgen is TMG een interessante partij. Ze zien De Telegraaf als een fantastisch merk en denken de neergang te kunnen stoppen, zegt topman Gert Ysebaert. 'We hebben met onze andere kranten bewezen dat dit mogelijk is. De betaalde oplage van NRC stijgt weer. Dat doen we bijvoorbeeld door de digitale activiteiten uit te bouwen. Maar strategie is niet alles, het gaat vooral ook om goede uitvoering.'

Als de top van het bedrijf zaterdagavond aan de kant is geschoven, is er geen belemmering meer om het overnameakkoord te ondertekenen. Van Puijenbroek en Mediahuis hebben 60 procent van de aandelen van TMG. John de Mol heeft 21 procent, hij kan nooit aan de benodigde meerderheid komen om TMG te kunnen kopen.

Zondagmiddag sturen de betrokkenen een persbericht rond waarin ze het nieuws bekendmaken. De redactie van De Telegraaf is blij met het nieuws, maar bezorgd over de nabije toekomst. De overnamestrijd heeft veel schade aangericht binnen het bedrijf, en de kans is reëel dat De Mol en een deel van de managers naar de rechter stappen.

Ysebaert hoopt dat het alsnog lukt samen te werken met Talpa of De Mol ertoe te verleiden zijn aandelen te verkopen. 'De Mol heeft recentelijk in De Telegraaf gezegd dat hij zijn conclusies zou trekken als er sprake is van een patstelling op aandeelhoudersniveau. Dat zou hij doen in het belang van TMG. Nu is er een nieuwe realiteit: Mediahuis neemt dit bedrijf over. We willen best kijken naar een toekomst met Talpa, met de nadrukkelijke kanttekening dat eenheid in visie voor ons heel belangrijk is.'

Een ding is nog belangrijker, volgens Ysebaert: 'De afgelopen weken was er veel verdeeldheid, die links en rechts werd aangewakkerd. Dat moet nu stoppen. Het is cruciaal dat er nu eindelijk rust komt.'

Mediahuis-topman 'weet wat hij wil'

Het Vlaamse Mediahuis kan met de overname van TMG in één klap een grote speler worden in de Nederlandse media. Topman Gert Ysebaert wordt gezien als rustig, maar is ook 'moeilijk van zijn doel af te houden'.

Mocht het bod van Mediahuis op de Telegraaf Media Groep na het slopende gevecht nu definitief slagen, dan wordt het Vlaamse mediabedrijf met De Telegraaf (en diverse regionale kranten, naast onder meer Privé en GeenStijl en een belang in de radiozenders Skyradio en ClassicFM) een serieuze partij in Nederland. Bovendien wordt het Mediahuis een echte rivaal voor de van oorsprong eveneens Vlaamse Persgroep, de uitgever van onder meer de Volkskrant, het AD en Trouw.

Mediahuis, met het hoofdkantoor in Antwerpen, is sinds begin 2015 eigenaar van NRC Media (NRC Handelsblad en NRC.next) en later ook van de regionale krant De Limburger en de Limburgse omroep 1Limburg. In Vlaanderen geeft het onder meer de kwaliteitskrant De Standaard uit, naast Het Nieuwsblad en de Gazet van Antwerpen. De Vlaams-Nederlandse combinatie van chique en regionale kranten is, inclusief online platformen als Hebbes en de Koopjeskrant, goed voor een jaaromzet van 530 miljoen euro.

Mediahuis ontstond in 2013, toen de de Vlaamse uitgevers Concentra en Corelio samen gingen. Van de ruim elfhonderd werknemers van de nieuwe combinatie werden er enkele maanden later tweehonderd ontslagen.

De topman van Mediahuis is Gert Ysebaert. 'Hij is een rustige, bescheiden man, maar hij weet heel goed wat hij wil. Het is moeilijk om hem van zijn doel af te houden', zei NRC-hoofdredacteur Peter Vandermeersch recent in de Volkskrant over hem. Vandermeersch is een goede vriend van Ysebaert. Samen vernieuwden ze succesvol De Standaard, Vandermeersch als hoofdredacteur, Ysebaert als commercieel manager. De Mediahuis-topman noemde De Telegraaf zondagavond 'een krant waar heel Nederland fier op is'. Dat moet de grootste krant van Nederland, die kampt met oplagedalingen en reorganisaties, als muziek in de oren klinken.

Meer over