Het rotsvaste geloof in de kerk van Google

Bij de beursgang van Google vorig jaar baarden de oprichters opzien door hun opmerkelijke bedrijfsfilosofie in het prospectus op te nemen....

Van onze verslaggever Peter van Ammelrooy

De overeenkomst die de zoekmachine woensdag sloot met America Online, de grootste internetaanbieder ter wereld, lijkt aan dat principe afbreuk te doen. Fanatieke Google-volgers vrezen zelfs dat de zoekmachine een pact met Beëlzebub heeft gesloten om de duivel te verdrijven. Die ‘satan’ heet Microsoft, dat acht maanden lang naarstig naar de gunsten van AOL liep te dingen, in de hoop dat de provider MSN Search zou omarmen als zijn zoekmachine.

Op het eerste gezicht heeft het akkoord niet meer om het lijf dan een voortzetting van de al drie jaar oude samenwerking tussen de twee bedrijven. AOL gebruikt de zoekmachine van Google op al zijn websites, omringd door reclame. Van het geld dat adverteerders betalen voor bezoekers die vanaf AOL naar hun website ‘doorklikken’, krijgt de zoekmachine uit Californië 20 procent. De nieuwe overeenkomst stelt naar schatting 12 procent van Google’s jaaromzet veilig.

De zoekmachine is zo dankbaar voor het voorrecht, dat het bedrijf een belang van 5 procent in AOL heeft genomen. Volgens critici heeft het daarmee dik betaald voor een provider in de penarie. Het abonneebestand van America Online kalft al jaren af; van 26 miljoen tijdens de hoogtijdagen van de internet-bubble tot 20 miljoen nu. Op de breedband-markt heeft het bedrijf geen leiderschap kunnen claimen. De koers van het aandeel van TimeWarner, het mediaconcern dat AOL in 2000 kocht, is gezakt van 100 dollar naar ruim 17 dollar.

Wat Google-watchers de wenkbrauwen echt doet fronsen, is de 300 miljoen dollar die de zoekmachine aan AOL schenkt. De provider kan daarmee meebieden op zoektermen, waarbij Google relevante advertenties vertoont. Daarmee betaalt de zoekmachine een grote klant om te blijven, merkt analist Joe Wilcox van Jupiter Research op. Google koestert al lang het principe dat iedereen kans maakt een zoekterm te ‘kopen’. Met dit gesubsidieerde bondgenootschap gaat die neutraliteit op de helling, constateert Wilcox.

Er zitten meer haken en ogen aan het akkoord. AOL heeft afgedwongen dat Google grotere advertenties gaat plaatsen dan de eenvoudige tekstregels waar adverteerders het nu mee moeten doen. Dat zou een behoorlijke ommezwaai betekenen voor Google, dat steevast wordt geprezen voor de overzichtelijke webpagina’s waarop bezoekers snel vinden wat ze op internet zoeken. Banners met beeld en geluid zullen van de voorpagina worden geweerd, bezweert Google, maar de vraag is hoe lang het bedrijf zijn poot stijfhoudt.

Gebruikers en analisten mogen dan morren over deze ‘uitverkoop’ van idealen, beleggers zien geen beren op de weg. De aandelenkoers van Google steeg op de dag dat het pact werd aangekondigd naar 429 dollar. Zoals The Wall Street Journal het omschreef: ‘Het losgeld dat Google aan AOL betaalt, heeft het vertrouwen van de ware gelovigen niet kunnen ondermijnen.’

Meer over