Google stapt in elektronische implantaten die medicatie overbodig moeten maken

Alphabet, het moederbedrijf van Google, gaat met het farmaceutische concern GlaxoSmithKline bio-elektronische implantaten ontwikkelen. Die moeten sommige medicijnen overbodig maken.

null Beeld anp
Beeld anp

We kennen natuurlijk de pacemaker, het apparaatje dat met elektrische signalen de hartspier in het gareel houdt. Alphabet, het moederbedrijf van Google, en het farmaceutische concern GlaxoSmithKline (GSK) hebben maandag de handen ineengeslagen om apparaten te ontwikkelen die op min of meer vergelijkbare wijze de tekortkomingen van het menselijk lichaam compenseren. Het nieuwe bedrijf opereert op het domein van de bio-elektronica.

Beide bedrijven steken de komende zeven jaar in totaal 640 miljoen euro in een nieuwe onderneming, Galvani Bioelectronics. Alphabet neemt een belang van 45 procent, GSK krijgt 55 procent. Galvani gaat kleine implantaten ontwikkelen die met elektrische signalen diabetes, artritis en astma bestrijden.

Dat betreft een relatief nieuw vakgebied, waarbij elektronica de rol van medicijnen overneemt. Veel chronische ziekten zijn volgens GSK het gevolg van verkeerde signalen die via de menselijke zenuwbaan naar organen worden gestuurd. Door, net als bij pacemakers, 'verkeerde' signalen te vervangen door 'goede', is het mogelijk de gezondheid van de patiënt te verbeteren.

Op deze tekening uit 1791 testen wetenschappers het effect van elektrische signalen op spieren. Ondanks dat dergelijke experimenten eeuwenoud zijn, is bio-elektronica een vrij nieuw vakgebied. Beeld getty
Op deze tekening uit 1791 testen wetenschappers het effect van elektrische signalen op spieren. Ondanks dat dergelijke experimenten eeuwenoud zijn, is bio-elektronica een vrij nieuw vakgebied.Beeld getty

Medicijnen overbodig maken

Bio-elektronica kan medicijnen voor sommige chronische aandoeningen overbodig maken, aldus GSK. Voordeel: minder of geen bijwerkingen. Bio-elektronica wordt al toegepast tegen depressies en bijvoorbeeld eetzucht. Galvani Bioelectronics wil zich vooral richten op het verder verkleinen van de apparaten.

Dat Verily Life Sciences, zoals de Google-tak heet, en GSK elkaar hebben gevonden, is geen toeval. Google doet al jaren onderzoek naar biotechnologie en zet onder meer Deepmind, zijn tak voor kunstmatige intelligentie, in voor gezondheidszorgtoepassingen in het Verenigd Koninkrijk. Verder werkt Google samen met het Zwitserse Novartis aan de ontwikkeling van een contactlens met een ingebouwde glucosemeter voor diabetespatiënten. GSK produceert vooral medicijnen.

Kris Famm, het hoofd van de onderzoeksafdeling bio-elektronica van GSK en de nieuwe baas van Galvani, zegt dat bij dierproeven met implantaten inmiddels veelbelovende resultaten zijn geboekt. Tegen persbureau Reuters zei hij te verwachten dat tegen 2023 de eerste producten voor mensen beschikbaar komen. De wonderapparaten zullen klein zijn: Famm denkt aan de grootte van een reguliere pil. Verdere verkleining moet ertoe leiden dat de implantaten in de toekomst niet groter zijn dan een rijstkorrel, waardoor de ingreep om het apparaat in te brengen minder hinder veroorzaakt.

Het gebouw van GlaxoSmithKline. Beeld anp
Het gebouw van GlaxoSmithKline.Beeld anp

Zoals pacemakers nu al vele jaren meegaan voor ze aan vervanging toe zijn, zouden de rijstkorreltjes het meer dan een decennium kunnen uitzingen op een batterijlading. Of dat werkelijkheid wordt, moet blijken. De energievoorziening van deze apparaten wordt gezien als een uitdaging. Ook goedkeuring door toezichthouders is cruciaal.

Bij het nieuwe bedrijf zullen aanvankelijk dertig medici en wetenschappers komen te werken. Er komen vestigingen nabij Londen en San Francisco in de Verenigde Staten.

Meer over