GM eist vertrek Lopez bij Volkswagen

Opel AG, de Duitse dochter van het Amerikaanse General Motors, eist het vertrek van topman José Lopez bij Volkswagen voordat er sprake kan zijn van een minnelijke schikking van het slepende conflict tussen beide autoconcerns....

Van onze economische redactie

AMSTERDAM

De koers van de aandelen Volkswagen kelderde woensdagochtend op de effectenbeurs in Frankfurt met ruim 4 procent. De koersdaling was het directe gevolg van de nederlaag van het autoconcern in het slepende juridische gevecht met concurrent General Motors (GM), eigenaar van Opel.

De affaire betreft vermeende bedrijfsspionage door de in 1993 van GM naar VW overgestapte Spaanse manager José Lopez. Hij zou geheime documenten hebben meegenomen. Een rechtbank in de Verenigde Staten besloot dinsdag een aanklacht van GM in behandeling te nemen ondanks pogingen van VW dat te voorkomen. De aanklacht is niet alleen geriht tegen Lopez, maar ook tegen andere topfunctionarissen van VW onder wie topman Ferdinand Piëch.

Extra pijnlijk voor VW is dat het concern nu in de VS terecht moet staan op basis van een speciale wet die is bedoeld voor bestrijding van de georganiseerde misdaad, de zogenoemde Racketeer Influenced and Corrupt Organizations Act. Dat veroorzaakt niet alleen een beschadiging van het imago, maar kan ook flink in de papieren lopen.

De betreffende wet bepaalt dat bij veroordeling automatisch het drievoudige van de door de eiser opgegeven schade moet worden betaald. In dit geval kan dat leiden tot honderden miljoenen, zo niet miljarden aan schadeloosstelling. Dat vooruitzicht deed de beurskoers van VW woensdag met 37,75 mark dalen tot een slot van 601,25 mark.

Deze week circuleerden in Frankfurt geruchten dat de partijen praten over een schikking buiten de rechter om, maar GM en Opel spraken dat woensdag krachtig tegen. 'Een schikking is uitgesloten totdat de leiding van Volkswagen de onwettige handelingen toegeeft, zich in het openbaar verontschuldigt en haar verantwoordelijkheid erkent voor vergoeding van de schade', aldus een verklaring. Ook verlangen GM en Opel dat VW eerst Lopez de laan uitstuurt.

'In plaats van deze noodzakelijke stappen te ondernemen, volhardt het management van Volkswagen in ontkenningen en blijft het Lopez steunen door hem te handhaven als lid van het management', klaagt Opel in de verklaring.

Volkswagen heeft zich onthouden van commentaar op de eis van de grote concurrent om Lopez de laan uit te sturen.

De verklaring van Opel is een reactie op een artikel in het Duitse weekblad Der Spiegel waarin beweerd werd dat beide autofabrikanten in gesprek zouden zijn over een minnelijke schikking van de rechtszaken tegen Lopez en de andere managers die drie jaar geleden overstapten van General Motors naar Volkswagen. Volgens General Motors hebben Lopez en de zijnen grote aantallen vertrouwelijke documenten meegenomen naar hun nieuwe werkgever.

Volgens het omstreden artikel in Der Spiegel hebben Klaus Liesen, president-commissaris van Volkswagen en zijn evenknie John Smale van General Motors kortgeleden in Detroit onderhandeld over een uitweg in het zich al drie jaar voortslepende conflict.

Opel reageerde met een verwijzing naar het beleid om geen commentaar te geven op vertrouwelijke gesprekken, maar in dit geval een uitzondering te maken om 'misleidende informatie aan het publiek te corrigeren.' 'Op het ogenblik vinden er geen onderhandelingen plaats over een schikking tussen General Motors en Volkswagen'.

De speculaties over een schikking komen nadat General Motors en Opel de afgelopen weken enkele overwinningen hebben geboekt in de rechtszaal op Volkswagen en Lopez. De advocaat van de omstreden Volkswagen-manager heeft gezegd dat hij verwacht dat de Duitse justitie een strafklacht tegen zijn cliënt zal indienen. Dat zou een nieuwe nederlaag voor Volkswagen betekenen.

Meer over