Fusiegolf rolt over Europese verzekeraars

In enkele uren veranderde het aanzien van de Europese verzekeringsmarkt ingrijpend. Vier van de grootste spelers op die markt kondigden maandag twee fusies aan....

Van onze economische redactie

AMSTERDAM

De Britse krant Financial Times maakte gisterochtend al melding van de ophanden zijnde fusie van de bank- en verzekeringsactiviteiten van het Britse BAT en het Zwitserse verzekeringsconcern Zürich. Enkele uren na het verschijnen van die krant kwam het persbericht binnen dat het Italiaanse concern Generali een bod heeft uitgebracht van 41 miljard franc (13,7 miljard gulden) op het Franse verzekeringsconcern AGF.

De combinatie BAT-Zürich zou op de Europese ranglijst (naar geschatte waarde van het concern) de derde plaats innemen met een waarde van omgerekend 72 miljard gulden, na het Duitse Allianz en het Nederlandse ING. Maar de fusie van de twee is niet zozeer gericht op hun Europese activiteiten als wel op de Amerikaanse.

Zürich heeft in twee jaar tijdtwee grote Amerikaanse vermogensbeheerders gekocht, Kemper Group en Scudder, Stevens & Clark. Die twee samen beheren in de VS meer dan 80 miljard dollar aan vermogens. Topman Rolf Hüppi wilde zijn Zürich ombouwen tot een wereldwijd opererende vermogensbeheerder. Als de fusie met de BAT-bedrijven doorgaat, krijgen deze twee vermogensbeheerders toegang tot het distributiekanaal van BAT-dochter Farmer's, een van de grootste verzekeringsconcerns in de VS met een marktaandeel van 5 procent.

Om de fusie mogelijk te maken moet BAT afstand doen van zijn bijna kolderieke combinatie van sigaretten maken enerzijds (onder andere het merk Barclay) en verzekeren en bankieren anderzijds. De financiële dienstverlening wordt verzelfstandigd en samengevoegd met Zürich. In de combinatie krijgen de huidige aandeelhouders van Zürich een belang van 55 procent en die van BAT een belang van 45 procent. Zürichs Rolf Hüppi wordt de hoogste man, en zijn hoofdkantoor wordt hoofdkantoor van de gefuseerde onderneming.

Als de fusie slaagt, zijn de aandeelhouders van BAT weer gewoon eigenaren van een sigarettenfabrikant. Pogingen om BAT in stukken op te breken werden al sinds 1989 ondernomen. Vorig jaar begon BAT zelf initiatieven te nemen door gesprekken te openen met Commercial Union, de eigenaar van Delta Lloyd. Die gesprekken strandden echter. Voor analisten is het opbreken van BAT niet meer dan logisch, maar de grote vraag is of Zürich wel zo'n interessante partner is. In de VS kunnen de twee elkaar wat versterken, maar voor BAT's grote Britse activiteiten betekent Zürich ongeveer niets.

De winst van BAT bedroeg vorig jaar omgerekend 8 miljard gulden. De verzekeringsdochter BA Financial Services bracht daarvan 3,2 miljard binnen. Zürich boekte een premie-inkomen van omgerekend 43 miljard gulden, en een winst van 1,5 miljard.

Slechts enkele uren nadat BAT en Zürich toegaven met elkaar in gesprek te zijn, kondigde het Italiaanse verzekeringsconcern Generali aan dat het een bod heeft uitgebracht van 13,7 miljard gulden op het Franse verzekeringsbedrijf Assurances Générales de France (AGF). AGF is na Axa-UAP de tweede verzekeraar in Frankrijk. Dat toont ook meteen hoe snel zich de markt ontwikkelt, want de fusie van Axa en UAP dateert nog maar van begin dit jaar.

Het bod van Generali zal diep ingrijpen in de Franse verzekeringsbranche. De beoogde prooi AGF is zelf net op rooftocht gegaan. Onlangs mengde de verzekeraar zich in de slag om het Franse conglomeraat Worms. Samen met Ifil, een werkmaatschappij Italiaanse familie Agnelli, bracht AGF een bod uit van ruim tien miljard gulden. Als die overnamepoging slaagt, krijgt AGF de verzekeringsactiviteiten uit Worms, en de Agnelli's de rest. Dat betekent dat AGF binnenkort wellicht wordt uitgebreid met de verzekeraar Athena.

Generali en Agnelli hebben goede contacten. Aangenomen wordt dat de twee afspraken hebben gemaakt voor ze tot hun acties overgingen. AGF heeft al gezegd dat het voor 14 miljard gulden aandelen moet uitgeven om Athena te betalen.

De bank- en verzekeringsbranche is in hoog tempo aan het fuseren. Een greep uit de recente fusies en overnames: in Zwitserland neemt Credit Suisse (bank) Winterthur (verzekeraar) over. In Zweden fuseren SE Banken en Tryg Hansa (verzekeringen). In Frankrijk fuseren de verzekeraars Axa en UAP. In Amerika de banken Salomon en Smith Barney.

Meer over