'Beurskoersen geven mij buikpijn'

'Intern zit ik mijn medewerkers flink op de huid. Want ik ben een fanatiek koersenkijker. Niet zozeer van Aegon, maar van alle effecten op de beurs....

Van onze verslaggevers Douwe Douwes Xander van Uffelen

Wittebroodsweken waren Don Shepard (56) niet gegund ('Ik heb geen tijd gehad me te vervelen.') De Amerikaan die in april Kees Storm opvolgde als baas van de verzekeraar, overviel in juli beleggers met een winstwaarschuwing ('De eerste in 19 jaar'). Twee maanden later moest de Vereniging Aegon aandelen verkopen om Aegon en zichzelf uit de brand te helpen. De voormalige beurslieveling is door al dit slechte nieuws ver weggezakt op de beurs. Voor de eerste keer sinds zijn aantreden als Aegon-topman praat Shepard over de eerste roerige maanden.

- De herplaatsing viel tegen?

'Inderdaad, ik was gefrustreerd over de lage verkoopprijs. Daar zijn twee oorzaken voor. Er was een lek. De plannen lagen al op straat voordat we een goede toelichting mochten geven, aangezien de besprekingen nog in volle gang waren. Op de dag dat de inschrijving sloot, gingen de koersen onderuit na een winstalarm van een branchegenoot. Het heeft dan geen zin meer om de operatie alsnog te stoppen. Bovendien hadden meer verzekeraars plannen om aandelen te verkopen. Wij wilden de eerste zijn.'

- Daarmee kon u als Amerikaan afscheid nemen van de Hollandse beschermingswal van Aegon.

'Ik ben de Vereniging veel dank verschuldigd voor de ontwikkeling van Aegon. De aanpassing van de bescherming stond al op de agenda. Als de beurs gezonder was geweest, hadden we enkel meer tijd genomen. Als Amerikaan ben ik verwonderd over deze beschermingswal. De beste bescherming tegen vijandige overnames is goed management.'

- De koersval op de beurs haalt bij Aegon alles overhoop. Zo zijn producten moeilijk te verkopen.

'Het is het oude verhaal. Aandelenproducten zijn het gemakkelijkst te verkopen als aandelen duur zijn, maar het is beter om te kopen nu de koersen laag staan. Aandelen zijn altijd een redelijk instrument geweest om je geld onder te brengen. Ik ben ervan overtuigd dat aandelen terug zullen komen, omdat het gewoon logisch is. Er is heel veel geld in de wereld, dat moet een plaats vinden.'

- Was de beurskrach niet te voorzien?

'Wij volgen de aandelenmarkt en hebben 50 tot 100 scenario's in de computer staan. Daar voegen wij nog een paar goede en slechte scenario's aan toe. De forse koersval was echter niet verwacht en viel buiten de modellen. Achteraf kun je zeggen dat we de aandelen in portefeuille beter eerder hadden kunnen verkopen.'

- Gaat door de koersval de strategie op de helling?

'Onze business is er een van de lange termijn, en onze strategie is daarop gebaseerd. Ik ben optimistisch over onze belangrijkste activiteiten, omdat mensen meer dan voorheen geld opzij moeten zetten voor hun pensioen. De demografische ontwikkelingen zijn goed en overheden verlangen dat burgers zichzelf redden.'

- Kunt u het groeitempo van Kees Storm volhouden? (15 procent winstgroei per jaar, red.)

'Ons doel is om de winst op lange termijn met 10 procent per jaar te laten groeien, afgezien van overnames. Dat halen we onder de huidige omstandigheden niet. De komende vijf jaar wil ik onze marktposities verstevigen en op het Europese vasteland uitbreiden, vooral in de pensioenmarkt. Ik heb hoge verwachtingen van Frankrijk, onder meer door onze recente participatie in La Mondiale. Door integratie van IT-systemen blijven wij kosten besparen.'

- Waarom daalt uw koers toch?

'Het is de eerste keer dat de beurzen omlaag gaan, tegelijkertijd de rente laag staat en ook veel bedrijven failliet gaan. Dat maakt een aantal van onze producten moeilijker te verkopen, heeft gevolgen voor ons inkomen uit beleggingen, terwijl de faillissementen ertoe leiden dat op sommige obligaties geen rente meer wordt vergoed. Geen van die drie ontwikkelingen is positief .'

- Aegon zakt verder weg dan zijn concurrenten?

'Als je veel aandelen hebt en die gaan naar beneden, dan ben je dus armer dan je eerder was. De meeste problemen zijn verooorzaakt door bedrijfsobligaties, mede door grote faillissementen bij Enron, WorldCom en Global Crossing. Daardoor staan de marges onder druk. Ik denk overigens dat het weinig zin heeft om de bedrijven te vervolgen die over de schreef zijn gegaan. Accountantskantoor Andersen is over de kling gejaagd, terwijl maar enkele partners fouten maakten. Je moet de personen aanpakken. Go after the guys!

'Onze winstwaarschuwing leidde tot veel verbazing. Maar wij vonden het onverantwoord om langer te wachten. Het heeft mij verbaasd dat niet meer verzekeraars en financiële instituten met nieuws zijn gekomen.'

- Mopperen medewerkers niet nu hun opties waardeloos zijn?

'Ik ben positief verrast door de houding van onze mensen. Alle aandelenopties staan ''onder water'', maar de verkopen blijven tot dusverre redelijk goed. Onze cultuur is goed. De mensen blijven lang bij ons werken, dat is altijd zo geweest. Maar vermoedelijk hebben de uitbundige financiële markten van de jaren negentig ons er een beetje beter uit doen zien dan we in werkelijkheid waren.'

- Sommigen vrezen een scenario à la Japan, waar de economische groei al tien jaar stagneert.

'Volgens mij hebben de westerse economieën snel gereageerd , bijvoorbeeld door de rente te verlagen. Er is hier meer discipline om economische problemen aan te pakken dan in Japan.'

- Aegon neemt zelf weinig maatregelen in deze moeilijke tijden, zei u net. Dat klinkt tegenstrijdig.

'Er zijn beperkingen aan wat je kunt doen. Aanpassingen zijn veelal aanpassingen in de marge. Je moet een onderscheid maken tussen de dingen waar je wel, en waar je niets aan kunt doen. Ik houd voortdurend de financiële markten in de gaten, vanwege de gevolgen voor onze inkomsten. Maar Aegon kan markten niet omhoog krijgen, noch het aantal faillissementen verminderen.'

Meer over