InterviewAlexander Klöpping

Alexander Klöpping verkoopt Blendle aan Frans bedrijf: ‘Ik wil Facebook en Google voor blijven’

Blendle, het bedrijf dat artikelen uit kranten en tijdschriften aanbiedt, wordt verkocht. Koper is het Franse Cafeyn, een vergelijkbaar platform waarop 2.500 titels te lezen zijn. ‘We willen marktleider in Europa worden.’

Mede-oprichter van Blendle Alexander Klöpping tijdens de opening van een pop-upstore in winkelcentrum Hoog Catherijne, december 2014.Beeld ANP

Alexander Klöpping (33), mede-oprichter en ceo van Blendle, heeft ‘een dubbel gevoel’, zegt hij telefonisch. ‘Blendle is mijn baby. Je baby in handen van iemand anders geven, is niet makkelijk. Maar ik heb het belang van het bedrijf altijd belangrijker gevonden dan mijn gevoel voor romantiek. Ik denk dat we samen met Cafeyn onze droom – marktleider in Europa worden – veel sneller kunnen waarmaken.’

Wat verandert er voor de gebruiker?

‘Niet zoveel. We voegen de catalogus van Cafeyn (bij de 2.500 titels behoren het Britse dagblad The Guardian en het Franse L’Équipe tot de bekendste, red.) toe aan Blendle. We gaan functionaliteiten uitwisselen. Zij zijn beter met offline lezen– in het vliegtuig kun je Blendle nu niet gebruiken. Wij zijn beter met algoritmes, waardoor we de gebruiker artikelen op maat kunnen aanbieden, en we hebben een dienst als Audio (waarop artikelen worden voorgelezen, red.).’

Blijven het twee verschillende platforms?

‘Voorlopig wel. Maar we gaan toewerken naar één app waar alles van beide platforms op te lezen is.’

Wie geabonneerd is op Cafeyn, kan alle titels helemaal lezen. Datzelfde geldt bij Blendle voor veel Nederlandse tijdschriften, maar bij internationale titels als The New York Times en The Economist moet de gebruiker per artikel betalen. Hoe gaat dat als die titels straks ook op Cafeyn beschikbaar komen?

The New York Times zal ook op Cafeyn per artikel te lezen zijn. De gehele Economist zal wel bij de abonnementsprijs inbegrepen zitten.’

Waarom verkoop je Blendle?

‘Vorig jaar ging het goed met onze abonnementen. Toen dachten we: dit is een mooi moment om over de grens te kijken. We gingen investeerders zoeken. Tijdens gesprekken met hen kwamen we erachter dat ze vooral interesse hadden in een overname. De vonk sloeg over bij Cafeyn: we kunnen wel als twee losse bedrijven in Europa proberen hetzelfde doel na te streven, maar het is veel logischer om dat samen te doen.’

Welk doel is dat?

‘We hebben een groot hart voor kwaliteitsjournalistiek. Op bepaalde punten is die er in de rest van Europa nog erger aan toe dan in Nederland. Hier hebben veel mensen een digitaal abonnement, maar in Frankrijk kopen lezers nog hun krantje bij de kiosk. Covid was voor die verkoop echt dramatisch. In dat soort landen wil ik de digitale transitie van kwaliteitsjournalistiek versnellen, voordat grote bedrijven als Facebook en Google zich ermee gaan bemoeien. Zij hebben nou niet echt laten zien het beste voor te hebben met kranten en tijdschriften: alle advertentie-inkomsten hebben ze opgevroten.’

De abonnementsdienst van het in 2014 opgerichte Blendle, Blendle Premium, heeft 80 duizend abonnees. 50 duizend daarvan betalen 10 euro per maand, de rest is op proef. Zij krijgen, naast onbeperkt toegang tot tijdschriften, dagelijks een selectie van krantenartikelen, onder meer van de Volkskrant

Om winst te maken, heeft Klöpping in het verleden gezegd, moeten er 100 duizend betalende abonnees zijn. In 2018, het laatste jaar waarvan cijfers beschikbaar zijn, leed Blendle 3,2 miljoen euro verlies.

Critici zullen zeggen dat Blendle mislukt is.

‘We hebben het verkocht omdat het mislukt is?’

Ze zullen zeggen dat je het hebt verkocht omdat je inziet dat je er niet de wereld mee gaat veroveren.

‘Het is juist het tegenovergestelde. Natuurlijk had ik graag romantisch met een klein rebellenclubje de maan veroverd. Tegelijkertijd ben ik trots dat ik dit aan een internationale partij heb verkocht, waardoor we veel sneller actief zullen zijn in landen als Italië, Frankrijk en Spanje.’

Er wordt niet bekendgemaakt voor welk bedrag Blendle wordt verkocht.

‘Saai hè? Ik kan er niets aan doen, de kopende partij wil dat niet.’

In 2014 was het 13 miljoen euro waard. Is het nu meer of minder?

Lachend: ‘Ik waardeer de poging.’

Cafeyn, dat 1,5 miljoen gebruikers heeft, neemt alle aandelen over. Klöpping zelf had 25 procent. De rest was in handen van bedrijven, waaronder The New York Times en de Duitse uitgever Axel Springer.

Klöpping treedt terug als ceo van Blendle en maakt plaats voor de ceo van Cafeyn Group. De dagelijkse leiding van het hoofdkantoor in Utrecht komt in handen van Willem-Jan Lems, nu nog chief commercial officer (cco). Klöpping neemt plaats in het bestuur van Cafeyn.

Waarom ga je meer op de achtergrond opereren?

‘De beginfase van Blendle paste beter bij me. Toen was ik vooral bezig met nieuwe producten. Maar uiteindelijk werd ik een soort bestuurder. Dat was niet per se mijn droom.’

Ooit was Alexander Klöpping ‘de blije eikel die alles vet vindt’, nu is hij de baas van een echt mediabedrijf. In dit interview met Sara Berkeljon voor Volkskrant Magazine kijkt hij terug op de jaren tien.