gamerecensieYakuza – Like A Dragon

Yakuza – Like A Dragon: de liefdesbaby van Grand Theft Auto en de Sopranos, op zijn Japans ★★★★★

De achtste aflevering in de reeks Yakuza-games introduceert een nieuwe held met het hart op de juiste plaats. Eentje die tijd inruimt om een kreeft te zoeken die Nancy heet.

Een ongemakkelijke ontmoeting met een baas van de Japanse maffia met een baby-fetisj.Beeld Sega

Laten we vooropstellen dat Ichiban Kasuga, de man om wie het allemaal draait in de Japanse misdaadgame Yakuza: Like A Dragon, niet de snuggerste lijkt.

Om in het gevlei te raken van een grote maffiabaas laat Kasuga zich als jong bendelid veroordelen voor een moord die hij niet pleegde en verdwijnt voor 18 jaar (18 jaar!) achter tralies. Bij zijn vrijlating staat er niemand bij de gevangenispoort om hem op te vangen. Als Kasuga verhaal gaat halen bij de bendeleider schiet die hem neer en laat hem voor dood achter in een van de mindere buurten van Yokohama, Japans op een na grootste metropool.

Tussen de bedrijven door slaagt Kasuga er ook nog eens in zijn haar te laten ruïneren bij een kapper waardoor hij oogt als Colin Benders die zijn vingers in het stopcontact heeft gestoken.

Dat lijken genoeg ingrediënten voor een mafiose 30-plusser om een bloedhekel te ontwikkelen tegen alles en iedereen in het algemeen, en de patriarch van de Tojo Clan in het bijzonder. Maar zo zit Kasuga niet in elkaar. Hij gaat weliswaar op zoek naar rechtvaardigheid, maar vervalt niet in een nietsontziende wraaktocht die je bij een maffiavertelling verwacht.

Yakuza: Like A Dragon is een mix van drama en kolder.Beeld Sega

Geen wonder: dit is aflevering 8 uit de Yakuza-reeks, die sinds zijn conceptie vijftien jaar terug bol staat van de ongerijmdheden. Zo obscuur Japans werden de games bevonden dat ze ongeschikt werden geacht van een Westers publiek. Yakuza 0 (of Zero) bracht daar drie jaar geleden verandering in. Misschien wel omdat de gaijin-gamer intussen wel gewend was geraakt aan crimineel obscurantisme dankzij Grand Theft Auto.

Voor wie het allemaal nog wel een tandje hoger mag in gekkigheid: Yakuza: Like A Dragon is de liefdesbaby van Rockstars boevensoap en The Sopranos op zijn Japans.

Het verhaal van wraak en verzoening ontrafelt zich middels een lang en meanderend plot, waarin Kasuga, drie net zo rare kameraden en criminelen geregeld in platitudes vervallen over eer, respect en familiebanden – de sleetse clichés die in elk misdaadverhaal weer van stal worden gehaald om de gruwelijkste daden recht te praten.

Daar moet je van houden, maar de Yakuza-games bieden een vermakelijk tegengewicht in de vorm van kleurrijke taferelen, bijzondere bijrollen en vooral duizend-en-een nevenmissies naast het hoofdverhaal die variëren van komisch tot knettergek.

Een van de vreemdste mini-games: een spelletje whac-a-mole om te voorkomen dat onze held in slaap valt in Japanse saaiste cinema.Beeld Sega

Zo zien we Kasuga in restaurants eten en karaoke-bars bezoeken. Hij doet mee aan zangwedstrijden en kartraces en roulette spelen. In een bioscoop die ‘Zeemmeeuw’ heet kijkt Kasuga naar de meest slaapverwekkende films ooit, terwijl we als gamer worden geacht een spelletje whac-a-mole te spelen en daarbij een figuur met bekkens en een kippenkop te ontzien.

In weer een andere nevenqueeste moeten we op zoek naar warm water voor een man met een blik babypoeder in zijn handen, die blijkt te zijn bedoeld voor een mafioos met een baby-fetisj. Of Kasuga koopt een kom loeihete kimchi, die scholieren en oude van dagen tot bijzondere prestaties brengt. Of gaan we op een zoektocht naar een kreeft die Nancy heet.

Yakuza: Like A Dragon is goed te spelen zonder voorkennis of zelfs maar de geringste kennis van de Japanse maffiawereld. Al was het maar omdat Ichiban Kasuga de plek heeft ingenomen van Kazuma Kiryu, de held uit de vorige Yakuza-games.

De nieuwe protagonist is ook minder gewelddadig dan zijn voorganger, hoewel de fiets op straat nog steeds een dankbaar object blijft om schurken mee op hun ransel te geven. Kasuga blijkt zijn moreel kompas te baseren op Dragon Quest, een werkelijk bestaande Japanse reeks fantasy-games met een langere historie dan Yakuza. Wat psychologische kwesties betreft kan Tony Soprano nog een puntje zuigen aan zijn Japanse tegenpool.

Dragon Quest is slechts een gamereferentie in de game. We kunnen als kleine mafioos met een groot hart ook klassieke gokhalspellen echt spelen: Virtua Fighter 5: A Final Showdown, Space Harrier, Out Run en Super Hang-On. Ook dit soort van Droste-effect geeft de game een karakter dat nergens anders te vinden is. Yakuza: Like A Dragon is een uitstekend middel om de tijd te doden tot Grand Theft Auto 6 zich aanbiedt.

Yakuza: Like a Dragon is verschenen voor de PlayStation 4, Windows, Xbox One en Xbox Series X|S. De versie voor PlayStation 5 komt volgend jaar maart uit.

In Japan wordt zo te zien al wel statiegeld op blikjes geheven: weer een andere, kolderieke nevenmissie in Yakuza: Like A Dragon.Beeld Sega

Lees ook

De spellenreeks Yakuza is buiten Japan altijd wat onbekend en onbemind geweest. Maar gamende westerlingen kunnen de schade inhalen met het jongste deel, de criminele soap-opera Zero, die zich afspeelt in een retroversie van de jaren tachtig, schreven we in 2017.

Op avontuur met de Japanse crimi-clowns: Alsof iemand De Peetvader en The Sopranos in een blender heeft gestopt en met teriyakisaus heeft overgoten. Zo zijn de Yakuza-games het best te omschrijven. Ook aflevering 6 is een serieus levensverhaal en kermis in één.

Dat het ‘sadistische’ en ‘seksistische’ Grand Theft Auto V in kinderhanden kan vallen, is geen reden om het spel te verwerpen. ‘Beoordeel GTA V als Breaking Bad: vermaak voor volwassenen’.

Weinig games zitten beter in elkaar dan de vijfde editie van Grand Theft Auto, dat alle verkooprecords breekt. Maar is het een computerspel, of een actiefilm met de speler als acteur?

Meer over