Sotheby's zag meesterwerk niet

De nabestaanden van een rijke Engelse handelaar in varkensvoer voelen zich benadeeld door het gerenommeerde veilinghuis Sotheby's in Londen. Dat zag niet dat een door de familie aangeboden ogenschijnlijk middelmatig kunstwerk in werkelijkheid een meesterwerk was dat driehonderd keer meer waard was dan Sotheby's dacht....

Jarenlang hing De plundering van Carthago, van de Italiaanse schilder Pietro Testa, in Baylham Hill, het landhuis van de rijke handelaar in varkensvoer Ernest Onians, bij het Engelse Stowmarket in Suffolk. Onians had het schilderij in de jaren vijftig voor een klein bedrag gekocht en toegevoegd aan zijn verzameling tweederangs Oude Meesters.

In 1995 overleed Onians, en zijn nabestaanden lieten zijn schilderijenverzameling veilen bij Sotheby's in Londen. Omdat het niet ging om grote stukken, werd de catalogus voor de Onians-veiling slechts in beperkte kring verspreid. De Pietro Testa stond in de catalogus op postzegelformaat afgebeeld, met ernaast een geschatte verkoopprijs van vijftienduizend pond.

Niettemin trok de foto de aandacht van Sir Denis Mahon, adviseur van de Londense kunsthandel Hazlitt, Gooden & Fox. Mahon, een kenner van het werk van de grote Franse classicistische schilder Nicolas Poussin (1594-1665), wist bijna onmiddellijk wat hij daar in miniformaat voor zich had: Poussins lang verloren gewaande meesterwerk De vernietiging en plundering van de tempel van Jeruzalem, dat ooit de werkkamer van Kardinaal Richelieu sierde en dat Poussin in de zeventiende eeuw beroemd had gemaakt.

Mahon gaf opdracht het werk 'tegen elke prijs' te kopen. Dat gebeurde. Tot verbazing van Sotheby's bracht de Testa het tienvoudige op van de geschatte prijs: 155 duizend pond (bijna een half miljoen gulden). Hazlitt, Gooden & Fox lieten het werk schoonmaken en restaureren, en vervolgens onderzoeken door experts van het Louvremuseum in Parijs. Die bevestigden dat het ging om een van de belangrijkste werken van Poussin.

De kunsthandel verkocht het schilderij recentelijk voor vijftien miljoen gulden aan de joodse filantroop sir Jacob Rothschild, die het doneerde aan het Israël-museum in Jeruzalem, waar het werk nu is te bezichtigen.

Sotheby's enige excuus voor de blunder is, dat achterop het schilderij een negentiende-eeuws naamplaatje was bevestigd met daarop de naam Testa, overigens een leerling van Poussin.

Meer over