RECONSTRUCTIE

Small town boy in a big arcade: Duncan Laurence’ songfestivalnummer is een wereldhit geworden

null Beeld Jip van den Toorn
Beeld Jip van den Toorn

Van gevoelig klein liedje naar Songfestivalwinnaar, naar een van de meest gestreamde nummers ter wereld: Duncan Laurence’ Arcade blijft maar groeien. Hoe komt dat?

Van Hellevoetsluis via Tel Aviv naar de tv-studio’s van Los Angeles. Het einde van de reis is nog niet eens in zicht, maar de tussenlandingen van het nummer Arcade zijn spectaculair. Na een campagne in de Verenigde Staten en een bestorming van de hitlijsten daar, mogen we het liedje van Duncan Laurence sinds vorige week een Nederlandse wereldhit noemen. En dus een notering in onze popgeschiedenisboeken.

Het nummer van Duncan Laurence begon als een klein en persoonlijk liedje van een beginnende songwriter, die er zijn ziel en zaligheid in probeerde te leggen. Daarna, we weten het nog, won Arcade het Eurovisie Songfestival en mocht het nummer de kampioenstitel dankzij corona ook nog eens twee jaar lang dragen. Maar net toen de levenskrachten een beetje leken af te nemen, kreeg het nummer ineens een tweede, of beter gezegd: derde adem. Vorige week belandde het strijdlied van Laurence in de Billboard Hot 100, de lijst van meest gedraaide popsongs in de Verenigde Staten. En Arcade kreeg de certificering ‘goud’ toebedeeld in de VS, wat betekent dat het nummer een half miljoen keer is verkocht, natuurlijk vooral via de digitale muziekwinkels.

Hoe dit alles kon gebeuren, is een mooi verhaal. Omdat de levensloop van het nummer zo langzamerhand steeds meer begint te lijken op de inhoud van het liedje: ‘Small town boy in a big arcade’, van klein naar groot, van dorps naar werelds. Maar ook omdat de route die Arcade aflegt veel zegt over de muziekindustrie van nu, over het kronkelende bergpad naar de top.

Toen Duncan Laurence in 2019 het Eurovisiepodium beklom in Tel Aviv, was zijn Arcade in Nederland al een gewaardeerde radiotune. Het gevoelige liedje over de liefde als een kansspel en de pijn van de verliezer was hier in goede aarde gevallen als inzending voor het Songfestival, waar Nederland al jaren probeert kwalitatief hoogstaande popmuziek in te brengen. Arcade had precies de toon die paste bij dat strijdplan: een subtiel gearrangeerd liedje vol sentiment, vertolkt met een intieme stem die in de woeste uitbouw van het nummer toch ook stevig kon uithalen. En natuurlijk die ene zin in het refrein die maar blijft doormalen tussen de oren: ‘All I know, all I know…

Op 18 mei 2019 viel heel tv-kijkend Europa (en Australië) voor Arcade. Laurence won het Songfestival, vooral dankzij de steun van de thuisstemmers. Daarna werd het nummer een hit in Europa, iets wat je van een Songfestivalwinnaar natuurlijk ook mag verwachten: Arcade scoorde topnoteringen in België, Estland, IJsland en Luxemburg.

Nederland in de Billboard Hot 100

Arcade van Duncan Laurence is het eerste Nederlandse Songfestivallied dat terechtkomt in de Amerikaanse hitlijst Billboard Hot 100. Dat lukte eerder bijvoorbeeld wel Cliff Richard (Congratulations) en Abba (Waterloo). Arcade heeft als Songfestivalhit ook een record te pakken: begin dit jaar al werd Arcade het meest gestreamde Songfestivalliedje ooit op het grootste streamingplatform Spotify.

Laurence wist er een mooie carrière op te bouwen. Hij kon volop spelen, in de grote zalen en op festivals. Tot corona een streep door die rekening trok. Maar die noodgedwongen speelpauze kon Laurence ook goed gebruiken: hij was begin 2020 al vertrokken naar Los Angeles, om met een team songwriters te werken aan nieuw materiaal. In november vorig jaar verscheen zijn eerste volwaardige album Small Town Boy, met daarop, uiteraard: Arcade.

Door die nieuwe albumnotering, ruim anderhalf jaar ná de Songfestivalzege, bleef Arcade het goed doen op Spotify. Het nummer werd vorig jaar al zo’n tweehonderd miljoen keer gestreamd via Spotify, en die streamingdienst beloonde die prestatie al met een grote billboard-campagne. En de streams bleven stromen, misschien ook wel omdat Laurence met Arcade nu eenmaal nog altijd de laatste Songfestivalwinnaar was: door corona-uitstel van het festival is er nog altijd geen opvolger benoemd. In Nederland won Laurence begin dit jaar met Arcade een Edison voor Beste song.

null Beeld Jip van den Toorn
Beeld Jip van den Toorn

Maar net toen de rek er in Nederland en Europa wat uit had kunnen raken, gebeurde er iets opmerkelijks in de Verenigde Staten. Laurence’ platenmaatschappij Capitol, een onderdeel van Universal Music, had de rechten voor Arcade vrijgegeven voor gebruik op de filmpjesapp TikTok, en dat bleek een slimme zet. Arcade werd eerst opgepikt door Harry Potter-fans, die zelf met handige montages alternatieve verhaallijnen bedenken voor de personages uit de reeks. Het zinnetje ‘loving you is a losing game’ verscheen eind vorig jaar bij TikTokfilmpjes waarin bijvoorbeeld een relatie tussen de boef Draco Malfidus en de heldin Hermelien Griffel werd verondersteld. Deze grappige filmpjes kregen navolging, van duizenden Potter-fans die ook ‘iets’ met Arcade gingen doen. Tegelijkertijd werd het nummer een TikTok-trend als muziek bij filmpjes van huilende gezichten en dus diep doorvoeld verdriet. Ook die treurige videoboodschappen gingen viraal.

Hoe Laurence dankzij TikTok kwam bovendrijven in de Verenigde Staten, kan hij zelf uitleggen. ‘TikTok is gekoppeld aan Spotify, zodat mensen die een mooi nummer horen, kunnen doorklikken om het hele nummer te beluisteren’, zegt Laurence. ‘Daardoor schoot het aantal streams voor Arcade weer omhoog. Het kreeg zelfs zo’n vaart dat het nummer terechtkwam in de Spotify Global 200-hitlijst.’ In die lijst voor de meest gestreamde liedjes wereldwijd bleef Arcade maar stijgen – het lied staat deze week op nummer 28, net boven de Puerto Ricaanse reggaetonster Bad Bunny.

En dankzij dat drukke streamverkeer kwam Arcade terecht in veel playlists van Amerikaanse radiozenders. Zeker toen Laurence ook nog verscheen in grote Amerikaanse talkshows, zoals The Today Show en vorige week The Ellen DeGeneres Show. In die laatste show werd een video van Laurence uitgezonden, met een beetje fantasie rechtstreeks van Hellevoetsluis naar de studio van DeGeneres in Los Angeles. Want in het filmpje speelt Laurence piano op de pier bij de ‘small town’ waar hij opgroeide, vlakbij de vuurtoren. Door corona kon de zanger natuurlijk niet zelf afreizen naar Los Angeles.

De Amerikaanse tv-kijker kreeg vorige week nog een andere versie van Arcade te horen: een duet van Laurence met de Amerikaanse zangeres Fletcher. En dat duet was ook weer onderdeel van een strategie van team-Laurence om voet aan de grond te krijgen in de VS. ‘Ik wilde graag eens een duet opnemen met een Amerikaanse artiest’, zegt Laurence. ‘Om in de VS aan de hand van een andere artiest eens te kunnen laten zien wie ik ben.’ Laurence kwam in contact met de opkomende zangeres Fletcher, een Capitol-labelgenoot die al een eerste hit in de VS had gescoord. En deze zangeres stelde voor om Arcade te bewerken tot een samenzang. ‘Aan dat idee moest ik wel wennen’, zegt Laurence. ‘Het was toch dat liedje dat ik al anderhalf jaar zélf zong. Maar toen ik een eerste versie hoorde met het door haar gezongen couplet erin, was ik verkocht.’

Het duet Arcade werd vier maanden geleden uitgebracht en het was de bedoeling dat die versie een Amerikaans succes zou worden. Nu werd het nummer dat ook wel: ook het duet verscheen in de Global 200-hitlijst van Spotify. Maar de originele versie was dankzij TikTok, de streamingcijfers, de radiozender én de talkshows intussen zo groot geworden, dat de oerversie het duet toch oversteeg.

De duet-campagne liep synchroon met de opmars van Arcade op TikTok en de streamingplatforms en dat had grappige bij-effecten. Vorige week verscheen het originele Arcade voor het eerst in de belangrijkste Amerikaanse hitlijst Billboard Hot 100, op nummertje honderd. En nu is Arcade dus in twee versies een speler op de hitmarkt. In de Verenigde Staten, maar opmerkelijk genoeg óók weer ver daarbuiten. ‘In Frankrijk is Arcade met Fletcher nu toegevoegd aan de playlists van de grote radiozenders’, zegt Laurence. En het nummer stond op één in Chili, als meest gedownloade nummer in iTunes. In Azië doet Arcade het nu ook goed.’

Het Amerikaanse voorbeeld heeft Arcade nu dus opnieuw een zwieper over de wereld gegeven, en maakt van de twee jaar oude Songfestivalwinnaar ook in Europa weer een hit. Laurence: ‘Ja, we gaan nu echt van de ene mijlpaal naar de andere.’ En de koek lijkt nog niet op. Arcade wordt nu dagelijks zo’n twee miljoen keer gestreamd, alleen al op Spotify. ‘Ik zit niet iedere dag te tellen hoor’, zegt Laurence. ‘Maar ik hou het wel bij.’ TikTok heeft zich inmiddels gestort op het nieuwe duet met Fletcher: de twee Arcade-versies worden nu samen gebruikt in meer dan 600 duizend video’s. ‘En dan mag Laurence volgende maand bij het Songfestival in Rotterdam ook nog eens het podium op en staat zijn liedje daar opnieuw in de schijnwerpers.

En intussen lijkt Arcade nog meer nieuwe levens te krijgen in wéér andere versies van het nummer. Komende vrijdag bijvoorbeeld verschijnt een remixversie van de Nederlandse danceproducer Sam Feldt. En begint Arcade dus aan een vierde leven. Op de dansvloer.

Meer over