Over het belang van algemene vorming

Suzanne Weusten

Wat heb je in het tijdperk van apps aan literatuurwetenschappen? Aan geschiedenis, psychologie of filosofie? Ben je beter voorbereid op je loopbaan wanneer je weet hoe je computerprogramma's moet schrijven dan wanneer je de geschiedenis van de Koude Oorlog kent? Volgens journalist en schrijver Fareed Zakaria richten de Amerikaanse universiteiten zich te eenzijdig op praktische kennis die aansluit bij de beroepspraktijk en te weinig op de algemeen vormende vakken. Zakaria, een Indiase immigrant, weet waarover hij schrijft, hij studeerde aan Yale, zijn broer aan Harvard.

Specialistische kennis kun je altijd vergaren, stelt Zakaria, je kunt een boek lezen of googelen. Een universiteit moet jonge mensen juist leren denken, kritisch lezen, spreken in het openbaar, debatteren. En schrijven natuurlijk, want 'schrijven dwingt je keuzes te maken en brengt orde en duidelijkheid in je ideeën aan'. Ook zij die een carrière in het zakenleven ambiëren, kunnen hun voordeel doen met zo'n liberal education. Een goede manager heeft vaardigheden die je niet leert bij natuurkunde of wiskunde: complexe informatie filteren, overtuigingskracht, rationele beslissingen nemen.

Lof van de geesteswetenschappen is niet alleen een pleidooi om de nieuwsgierigheid en het denken van studenten te prikkelen; het roemt ook de enorme mogelijkheden van onlineplatforms zoals Coursera en edX. Uit een onderzoek blijkt dat de helft van de studenten die zich inschrijven voor onlinecursussen dit niet doet met het oog op een bepaald beroep. Waarom volgen ze een cursus psychologie of kunstgeschiedenis, vraagt Zakaria. Als het niet voor een baan is, waarom dan wel?

Lof van de geesteswetenschappen is een enthousiast geschreven boek met veel liefde voor geschiedenis en cultuur.

Meer over