Nachtleven

Een opwindend epos over een onhandige overvaller die uitgroeit tot een gangsterprins

Na een uitspraak van maffiabaas Lucky Luciano (1887-1962): 'Het is te laat om nog een goed mens te worden', opent het verhaal met Joe Coughlin, op een sleepboot in de Golf van Mexico. Hij is met zijn voeten in een kuip met cement gezet. Twaalf gewapende mannen wachten tot ze ver genoeg uit de kust zijn om hem overboord te gooien. Wat kan Joe nog doen met het plotselinge inzicht dat bijna alle goede en slechte dingen in zijn leven begonnen op het moment dat hij Emma Gould ontmoette? Bij een overval, even na een zonsopgang, in 1926.

Nachtleven (Live By Night), van een van de beste Amerikaanse misdaadauteurs, Dennis Lehane, is evenals zijn vorige boek, De infiltrant (2008), weer een historisch epos. Grootse, opwindende verhalen over dramatische, deels onderbelichte periodes in de Amerikaanse geschiedenis.

Na wereldwijde bestsellers als Gone, Baby, Gone, Mystic River en Shutter Island (ook allemaal bijzonder goed verfilmd) trok Lehane zich vijf jaar terug om aan zijn 'grote witte walvis' te werken. Het zou een roman worden over de politiestaking in Boston van 1919. De geplande 500 pagina's werden er 655. Niet zo vreemd als je naast de staking de World Series honkbal meeneemt, en de gevolgen van de Eerste Wereldoorlog, de Spaanse griep, de politieke moorden, de bolsjewieken, de anarchistische beweging, raciale kwesties, drank en drooglegging, en de opkomst van de vakbonden. De indrukwekkende hoofdpersoon is Danny Coughlin, oudste zoon uit een Iers-Amerikaanse politiefamilie, die moet infiltreren in de politievakbond in oprichting. De infiltrant werd interna- tionaal als 'briljant' bestempeld.

In Nachtleven speelt de jongste broer van Danny, Joe Coughlin, de hoofdrol. Hij heeft net als zijn vader en broer voor de misdaad gekozen, maar wel aan de andere kant van de wet. Het boek begint in 1926, als Joe nog een ventje van bijna twintig is, en eindigt in 1935, op een zwarte datum.

'Joe kon er niet omheen dat hij hield van zijn verhaal. Meer dan van de waarheid. Zijn waarheid was een eenzaam jongetje in een leeg huis dat wachtte tot er iemand op zijn slaapkamerdeur kwam kloppen om te vragen of alles goed was.

'Zijn verhaal, daarentegen, was dat van een gangsterprins. Een man die een chauffeur en een lijfwacht in dienst had. Een man met rijkdom en status. Een man aan wie mensen hun stoel afstonden domweg omdat hij die verlangde.'

Het verhaal van Joe volgt het leven van een onbeholpen overvaller die zich ontwikkelt tot een machtige man die met de illegale rumproductie en -handel Alabama, de kust van Mississippi en elke stad tussen Tampa (Florida) en New Orleans onder zich heeft.

Perfect geplaatst in de tijd deelt taalminnaar Lehane rake klappen uit in persoonlijke en maatschappelijke verhoudingen. Het boek is even rijk aan inhoud als De infiltrant (en kan zonder bezwaar zelfstandig gelezen worden).

Keiharde scènes in de gevangenis, waarin Joe al snel terechtkomt. De drooglegging en het extreme geweld in de illegale drankhandel. De strijd om de macht tussen maffiabazen en gangsters van diverse origine. De vrije val die Amerika maakt na de beurskrach van 1929, waarna de boodschap van de blanke macht van de Ku Klux Klan zijn weg vond naar wanhopige mensen die bang waren. De strijd van Cubaanse rebellen die om steun vraagt.

Maar vooral ook een grote rol voor liefde en onmacht in familieverhoudingen; liefde die mishandelt, verraadt en om vergeving vraagt. En een jongen die zich vastklampt aan de liefde die zijn leven goed moet maken. Een meesterlijk epos van een auteur die zich (uiteraard) niet schaamt voor grote gevoelens.

Meer over