PostuumKenny Rogers (1938-2020)

Met fenomenale successen tekende Kenny Rogers de countrypop van de eighties

Gisteren overleed de Texaanse zanger in zijn woonplaats Colbert, Georgia. Kenny Rogers is 81 jaar geworden.

De Amerikaanse zanger Kenny Rogers.Beeld ANP Kippa

Bij het bericht over de dood van Kenny Rogers zal bij velen die ene grote hit door het hoofd zijn gegaan. In 1982 vertolkte de Amerikaanse countryzanger het duet Islands in the Stream, met Dolly Parton, en dat lied met het deinende refrein was een decennium lang niet van de radio te branden. Het succes van dit nummer, geschreven door de gebroeders Gibb van de Bee Gees, vertroebelde destijds enigszins het zicht op de rijke carrière van Rogers in de folk, de rock en de country.

De Texaan Rogers, geboren in de stad Houston, sloot zich vroeg in de jaren zestig aan bij het bonte gezelschap The New Christy Minstrels, een van de belangrijke groepen die de folk van bijvoorbeeld Woody Guthrie nieuw leven wilden geven. Rogers speelde bas, en hij zong uiteraard mee in vrolijk groepsverband. In 1967 stapte hij met enkele gelijkgestemden uit de band – en ook uit de sferen van de folkrevival. Samen richtten zij de band The First Edition op, waarmee een stevig oeuvre aan licht-psychedelische rock, rhythm and blues en pop werd opgebouwd.

De band scoorde in 1967 al een bescheiden eerste hit met Tulsa Turnaround, een wonderlijke mix van funky en nogal stonede country en rock-’n-roll op een barpiano. Twee jaar later volgde de grote doorbraaksingle Ruby, Don’t Take Your Love To Town. Dat lied, geschreven door de hitmaker Mel Tillis, ging over een verlamde oorlogsveteraan die met lede ogen moest toezien hoe zijn vrouw ieder weekend het uitgaansleven betrad. Het nummer werd een enorme hit, ook als soundtrack bij de oorlog die de Verenigde Staten uitvocht in Vietnam. De band werd veelgevraagd als live-act en Rogers, die zich geheel volgens de snel veranderende modewetten kleedde als een onversneden hippie met een roze bril, was overduidelijk de frontman van de band. Mede daarom werd de bandnaam omgevormd tot Kenny Rogers and the First Edition.

Rogers schreef ook nummers voor zijn band, vaak wat snerende songs met een cynische ondertoon. In 1976 besloot Rogers dat het tijd was om solo te gaan. Hij schoof aan bij de producer Larry Butler, en met hem zette Rogers zich aan een onafzienbare rij country- en pophits. In 1977 liet het duo de kaskraker Lucille los op radiostations tot ver buiten de Verenigde Staten. Een jaar later volgde de plaat The Gambler en met dat album – en monsterhits als Coward of the County – werd Kenny Rogers een van de grootste artiesten van de late jaren zeventig en tachtig. Zijn wat hese stem, die in de lage registers altijd werd versierd met een verkouden grauwgeluid, tekende de mainstream-countrypop van de eighties en werd minstens zo gehaat als geliefd.

Duettenkampioen

Rogers werd bovendien de grote duettenkampioen van die tijd; hij scoorde hits met de zangeressen Dotty West, Dolly Parton, Kim Carnes en later Sheena Easton. Hij spande samen met de zanger en songwriter Lionel Richie en scoorde opnieuw een wereldhit met het nummer Lady, in 1980. Na het succes van het duet Islands in the Stream werkte Rogers nog vaak met Dolly Parton. De twee namen oergezellige kerstspecials op zoals de plaat Once upon a Christmas, uit 1984. Rogers kreeg hierdoor een wat zijig imago en dat kon hij gedurende de jaren negentig en nul niet van zich af schudden – vermoedelijk wilde hij dat ook niet, want zijn successen waren fenomenaal.

Kenny Rogers nam 65 albums op en hij verkocht meer dan 165 miljoen platen. Hij begon eind jaren negentig een succesvolle restaurantketen genaamd Kenny Rogers Roasters. En hij leefde zich uit in dure hobby’s: hij stapte in de racesport, en schonk de naam van zijn plaat The Gambler zelfs aan een automerk.

Afscheidstournee

Vijf jaar geleden begon Rogers aan een twee jaar durende afscheidstournee. En al wortelde Rogers gedurende zijn enorme muzikale carrière meer in de pop dan in de onversneden country: zijn loopbaan eindigde in stijl met een feestelijk concert in Nashville, in 2017. Op het podium verscheen een lange reeks artiesten met wie Rogers had samengewerkt en deze parade zei alles over de veelzijdigheid van Rogers. Dolly Parton trad op naast Lionel Richie en alternatieve bands als The Flaming Lips en de nieuwe countrysterren Chris Stapleton en Alison Krauss.

Gisteren overleed de Texaanse zanger in zijn woonplaats Colbert, Georgia. Kenny Rogers is 81 jaar geworden.

Meer over