Met bod op MCI brengt Ebbers Wall Street weer in verrukking Overnames maakten WorldCom groot

Het staat in geen verhouding tot het vijandige bod van 60 miljard op telefoonbedrijf MCI, maar het Amerikaanse telecommunicatiebedrijf WorldCom heeft het afgelopen jaar ook op de Nederlandse markt danig van zich doen spreken....

Van onze redactie economie

AMSTERDAM

Internet-toegangsbedrijf NLnet maakte toen bekend aansluiting te zoeken bij WorldCom om telefoondiensten over het Internet aan te bieden in Nederland. De beoogde Amerikaanse partner is gespecialiseerd in het vervoeren van gegevens en geluid over zijn eigen wereldwijde glasvezelnet. NLnet denkt met de machtige partner in sneltreinvaart internettelefonie in heel Nederland te kunnen aanbieden.

Ook Castel, de kabeldochter van het Noord-Nederlandse energiebedrijf Edon, werkt samen met WorldCom. Castel beschikt over een vergunning voor regionale telefoondiensten, maar had grote behoefte aan een goedkope buitenlandse operator. En WorldCom is met buitenlandse gesprekken aanzienlijk goedkoper dan PTT Telecom. WorldCom, dat kantoor houdt in de Amsterdamse Rembrandt-toren, had een jaar geleden nog maar een paar klanten in Nederland, als MeesPierson, Daewoo en Samsung.

Snelle groei is het belangrijkste kenmerk van WorldCom. Het telecommunicatiebedrijf sloot alleen de afgelopen vijf jaar al meer dan veertig transacties af en is in die tijd uitgegroeid tot een van de grootste aanbieders van Internet- en telefoondiensten ter wereld. De man achter dit koortsachtige groeitempo is voormalig basketbalcoach voor scholieren Bernard Ebbers (56). Vanuit het hoofdkwartier in Jackson, Mississippi brengt hij de Amerikaanse telecommunicatiemarkt regelmatig in rep en roer. Zijn gedurfde overnames brengen Wall Street in verrukking.

Toch beroemt Ebbers er zich op dat hij slechts een oppervlakkige kennis bezit van de geheimen van de glasvezelkabel, de ruggegraat van het Internet en de telecommunicatie. 'Waar ik persoonlijk het meest baat bij gehad heb, is het feit dat ik niet veel van begrijp van al datgene dat in deze sector omgaat', zei Ebbers vorige maand nog tegen het weekblad Time. De dezer dagen meest besproken man in de telecommunicatie, een liefhebber van sigaren en sportkleding, leunt zwaar op de technici die hij heeft ingehuurd. Het heeft Ebbers geen windeieren gelegd. Zijn vermogen wordt geschat op 600 miljoen dollar, rond 1,2 miljard gulden.

Ebbers is een Canadees, maar zijn grootvader kwam uit Twente. In zijn jeugd in het Canadese Edmonton speelde hij basketbal en via die sport kwam hij terecht op de universiteit van Mississippi. In Edmonton verdiende hij korte tijd de kost als melkboer, maar in de VS bouwde hij een keten van motels op, waarvan hij nog steeds voor een deel eigenaar is.

WorldCom haalde veel experts op het gebied van telecommunicatie binnen in het midden van de jaren tachtig toen het bedrijf tal van jonge bedrijfjes opslokte, die de liberalisering van de Amerikaanse telecommunicatiemarkt aangrepen om interlokale gesprekken aan te bieden. Als Ebbers erin slaagt MCI binnen te halen, verovert WorldCom de tweede plaats op de markt achter AT & T. Vooralsnog moet het bedrijf van Ebbers nog genoegen nemen met de vierde plaats achter andere aanbieders van lange-afstandsgesprekken als MCI en Sprint.

In de jaren tachtig ontstonden er in de VS duizenden maatschappijtjes als WorldCom, maar de meeste werden opgeslokt door grotere concurrenten.

WorldCom is opgericht in 1983. het bedrijf begon onder de naam LDDS (Long Distance Discount Services), een van de vele doorverkopers van telefoondiensten van AT & T. Het probeerde jarenlang moeizaam geld te verdienen totdat Ebbers concurrenten begon op te kopen. In 1989 kwam het bedrijf op de beurs in Wall Street terecht door de overname van Advantage Co., een concurrent uit Tenessee die beursgenoteerd was.

Daarop volgde een lange reeks van overnames. Met het vooruitzicht van een verdere deregulering van de telecommunicatie-sector was de verwachting dat de concurrentie op de markt voor lange-afstandstelefonie steeds scherper zou worden. Ebbers wapende zich door te fuseren met satellietmaatschappij IDB Communications.

In 1995 gaf Ebbers zijn wereldwijde ambitie gestalte door de naam van zijn onderneming te wijzigen in WorldCom en 2,5 miljard dollar neer te tellen voor WilTel, een glasvezelkabelnet. En vorig jaar augustus deed Ebbers met de aankoop van MFS voor 14 miljard dollar een beslissende stap voorwaarts. Tegelijkertijd werd UUnet Technologies Group ingelijfd, een grote Internet provider.

De laatste, grote transactie van WorldCom voor het bod op MCI was de overname van CompuServe, waarbij ook America Online was betrokken. De overname kostte WorldCom 1,4 miljard dollar. De 2,6 miljoen abonnees verkocht Ebbers door aan America Online, zelf hield hij de elektronische infrastructuur van CompuServe.

Ebbers en WorldCom hebben de reputatie dat zij behoedzaam omgaan met de managers en technische staf van de overgenomen bedrijven. Het wordt aan hun technische expertise overgelaten de nieuwe activiteiten te integreren in WorldCom. Het is de vraag of dat ook werkt bij MCI, een onderneming met een geheel eigen gezicht en een reputatie van een geduchte en innovatieve concurrent.

Meer over