InterviewKarol G

Het zou zomaar kunnen dat er binnenkort een vrouw plaatsneemt op de reggaetontroon

In 2012 kreeg ze nog te horen dat er voor een vrouw geen plek was in de reggaeton. Inmiddels heeft Karol G. (30) de latinwereld aan haar voeten. Maar over seksisme zul je haar niet snel horen zingen.

Karol G Beeld Eric Chakeen
Karol GBeeld Eric Chakeen

Tijdens het interview draagt de nieuwe superster een hoed als een paarse ufo. Daaronder steil neonblauw haar, woest gescheurde jeans met de doorkijk van openstaande luxaflex en een spijkerjasje zo ver over de schouders dat als vanzelf een duizelingwekkend decolleté ontstaat. Karol G ziet eruit als een vrouw die je alleen in videoclips tegenkomt. Een lid van het zusterschap van buitenaardse seksgodinnen – Nicki Minaj, Cardi B, Megan Thee Stallion – die hun vrouwelijke onafhankelijkheid vieren in video’s vol tieten-kontparades in snoepkleuren. In de video van haar nieuwste single Location draagt de reggaetonzangeres kniehoge rode cowboylaarzen en een bandana als topje, dat de kijker op een streepje underboob trakteert.

Maar indrukwekkender dan de breed uitgestalde welvingen, de hoed en het haar is het succes van de zangeres. Ze kreeg in 2018 een Latin Grammy voor Beste nieuwkomer. De clip bij haar hit China (2019) was haar eerste video op YouTube die meer dan een miljard keer werd bekeken. Haar duet Tusa (2019) met rapper Nicki Minaj werd 28 keer platina en verbleef 25 weken lang in de Billboard Hot Latin Songs Charts.

Zestien jaar nadat ze als 14-jarige meedeed aan de Colombiaanse versie van The X Factor, is Carolina Giraldo Navarro uit Medellín de succesvolste vrouw in de latinpop – met die minimale elektronische percussie van reggaeton, die het onderlijf sensueel laat sjokken, en ballads waarin haar zachte, meisjesachtige stem altijd romantische troost uitstraalt.

Maar het kan groter. Op de achterwand van de studio, waar het Zoom-gesprek plaatsvindt, staat levensgroot het vliegtuig afgebeeld dat haar naar stratosferische hoogten gaat brengen: Flight KG0156, de naam van haar derde album dat 26 maart uitkomt.

Het maken van het album was voor haar een reis, zegt ze. Ze is gegroeid. ‘Voor het eerst ben ik producer van mijn eigen muziek. Toen Tusa in 2019 was uitgekomen, ging ik op tournee en moest ik aan ontzettend veel verplichtingen voldoen. Het voelde alsof ik iedereen om me heen moest pleasen. Ik raakte mezelf een beetje kwijt.’

Maar ze is net 30 geworden en heeft geleerd van het leven. ‘Ik ben nu een vrouw die helemaal zichzelf wil zijn. Ik wil me kunnen uitdrukken zonder me zorgen te maken over wat anderen van me denken.’

En als het even kan ook nog de rol van carrièrevrouw op niveau combineren met een gezin en veel kinderen. Ze lacht er hartelijk om.

Maar Flight KG0516 is meer dan de weerslag van een persoonlijke reis. De zestien songs zijn ook zestien stops op verschillende muzikale locaties: bachata uit de Dominicaanse Republiek, flamenco en bossanova passeren de revue. Hoe dat klinkt, is nog geheim. In lijn met haar supersterrenstatus wil de platenmaatschappij niets van het album delen.

Er is wel een voorproefje genrehopping te horen en te zien in de video van de tweede single Location. Op een hiphopbeat tokkelt een countrygitaartje. Als de boemtjieboemboem-reggaetonbeat erin komt, danst cowchica Karol G – stetson, cowboyhemd – een schaarsgeklede linedance. Hier wordt geflirt met de kijker én met de Amerikaanse popmarkt.

Logisch. Nu Karol G. de latinwereld aan haar voeten heeft, moet er worden doorgestoten. De tekenen zijn gunstig, de hele wereld luistert naar reggaeton. Nieuwe sterren als Bad Bunny en Daddy Yankee hebben miljoenen volgers op YouTube en miljarden streams op Spotify. En waar Beyoncé en Jay Z het power couple in de zwarte muziek vormen, is er al een vergelijking gemaakt met Karol G en haar echtgenoot, reggaetonster Anuel AA: de nieuwe adel van het latinpopgenre. Het zou zomaar kunnen dat binnenkort een vrouw op de reggaetontroon plaatsneemt.

Karol G had zich vorig jaar al geprofileerd als bichota in het gelijknamige nummer: de onafhankelijke, zelfbewuste ‘boss bitch’ die in een mannenwereld haar eigen zaakjes runt. Daar hoort als vanzelfsprekend een eigen kleding- en schoonheidslijn bij. Binnenkort op de markt.

Maar voor een vrouw als zij gaat het niet over alleenheerschappij. ‘Ik wist tijdens de voorbereidingen van dit album al dat ik de jonge meiden uit de latinmuziek erbij wilde. Zoals Nathy Peluso (een Argentijnse singer-songwriter die zich net zo thuis voelt in jazz en salsa als in elektronische pop, red.) en Irie Queen (danseres en zangeres uit de reggaetonscene, red.). Veel mensen zullen ze niet kennen, maar ik vind ze vreselijk goed. Ik wil mijn sekse meer vertegenwoordigd zien in reggaeton. Ik wil dit succes laten groeien voor ons allemaal.’

Ze plaatst zichzelf in een traditie. Een tatoeage op haar rechterarm laat zien welke: een portret van Selena Quintanilla, een Amerikaanse zangeres die in de jaren tachtig en negentig furore maakte met Spaanstalige pop, Rihanna en, als derde generatie popdiva, Karol G zelf. En ze heeft meermalen laten weten dat Shakira een lichtend voorbeeld was: ook afkomstig uit Colombia, ook opgeklommen tot superster.

Gemakkelijk was het niet. Na haar X-Factor-avontuur in 2005 maakte Karol G een paar plaatjes en deed werk als achtergrondzangeres. Haar vader reed haar kriskras door het land voor optredens. En ze studeerde ook nog muziek aan de Universiteit van Antioquia. Maar een solocarrière wilde niet vlotten.

Soms voelde ze aan waar het aan lag. Soms werd het expliciet aan haar gemeld. Zoals in 2012, toen ze naar Miami vloog voor een ontmoeting met Universal Miami en het platenlabel haar vertelde dat er voor een vrouw geen toekomst was weggelegd in het reggaetongenre.

Na de teleurstelling over de trage ontwikkeling van haar zangcarrière vertrok ze in 2014 naar New York. Daar werd ze in 2016 wel getekend door Universal Music Latin en nam ze Ahora me llama op, een duet met Bad Bunny, de Puerto Ricaanse ster uit de reggaeton- en latin trap-scene (een subgenre van hiphop waarin ratelende hihats en synthesizers domineren). Ze maakte meteen een feministisch punt en zong: ‘Hij zegt dat hij me nodig heeft in zijn bed, terwijl hij weet dat hij niet bij me past. Nu wil ik met mijn eigen clubje stappen, want de nacht is van mij. Ik ga ervan genieten zonder jouw gezelschap.’

De Amerikaanse National Public Radio bejubelde het nummer als ‘een onbeschaamde trap-lofzang op vrouwelijke kracht (...) die overheersende mannelijkheid uitdaagt’. Met 756 miljoen views op YouTube en een nummer 10-notering in de Latin Billboard Charts betekende het Karol G’s doorbraak.

Karol G Beeld Eric Chakeen
Karol GBeeld Eric Chakeen

Dus ja, ze voelt ze zich verwant met die eerdergenoemde zelfverzekerde diva’s die hun onafhankelijkheid en seksualiteit opeisen. Maar voelt ze dan, als bichota en als ambassadeur van de reggaeton, ook de behoefte om iets in haar songs te zeggen over het wijdverspreide seksisme in het genre – iets waarover ook door mindere godinnen is geklaagd?

‘Het klopt, er is veel seksisme in reggaeton. Maar daar gaat míjn muziek niet over. Ik probeer in mijn songs altijd een goede boodschap uit te dragen. Dat kan een advies zijn, maar ook dat ik zing dat ik me ontzettend sexy voel en dat ik daar kracht uit put.’

Voelt Karol G zich dan een feminist? Een van het type Megan Thee Stallion, die zichzelf seksualiseert en, in haar teksten, als een roofdier mannen overheerst?

Er volgt een lange denkpauze: ‘Ik heb het gevoel dat ik, als ik mezelf zo noem, een deel van mijn publiek van me zou vervreemden. Waar het op neerkomt, is dat ik een meid ben die op haar manier probeert gelijkwaardigheid te bereiken. Ik weet dat ik nu keihard moet werken als ik uiteindelijk tijd wil hebben voor mijn gezin en mijn baby’s.’

Karol G, Flight KG 0516. Universal.

Hits, prijzen en streams

Even wat wapenfeiten op een rijtje: ­Karol G’s debuutalbum Unstoppable (2017) kwam binnen op nummer 1 in de Billboard Latin Album Charts; haar tweede album Ocean (2019) kwam diezelfde hitlijst binnen op nummer 2. Bij de MTV European Music Awards 2020 won Karol G twee prijzen: in de categorie Latin en in de categorie Best Collaboration, voor Tusa met Nicki Minaj. Dat ­nummer haalde, als je alle digitale streamingsdiensten bij elkaar optelt, meer dan 4,6 miljard streams.

Meer over