interviewCasey Nicholaw

‘Er zitten altijd serieuze intenties achter mijn scènes. Misschien dat de komedie daardoor juist werkt’

De Amerikaanse regisseur en choreograaf Casey Nicholaw maakte een succesvolle musical van de Disney-animatie Aladdin. Hij was in Scheveningen om de Nederlandse cast te regisseren.

 Regisseur en choreograaf Casey Nicholaw, de ‘king of musical comedy’. Beeld Getty
Regisseur en choreograaf Casey Nicholaw, de ‘king of musical comedy’.Beeld Getty

Hij wordt in de VS de king of musical comedy genoemd: regisseur Casey Nicholaw (58) heeft de succesvolste komische musicals van de afgelopen jaren op zijn naam staan. Hij won in 2011 een Tony Award voor zijn co-regie van The Book of Mormon, de satirische hit die hij maakte met Trey Parker en Matt Stone van South Park. Daarna volgde de regie van Broadwayshows als Aladdin (2014), Something Rotten! (2015), Mean Girls (2018) en The Prom (2018). Van The Prom werd in 2020 ook een Netflix-film gemaakt, onder regie van Ryan Murphy, maar met choreografie van Nicholaw. En momenteel werkt Nicholaw aan een musical die is gebaseerd op de filmklassieker Some Like It Hot.

Naast zijn shows in New York weet Casey Nicholaw ook tijd te vinden om de buitenlandse versies van zijn voorstellingen te begeleiden. Vorige week was hij in Scheveningen voor de eindregie van de Nederlandse versie van Aladdin, de theatervariant van de beroemde Disney-animatiefilm uit 1992. Na de première op Broadway in 2014 reisde dit oriëntaalse sprookje, over de straatdief Aladdin die verliefd wordt op prinses Jasmine, de wereld over met producties in onder meer Londen, Hamburg en Tokio.

Tussen de repetities met de Nederlandse cast door vertelt Nicholaw in het Circustheater wat hij zoal komt doen: ‘Mijn regie-assistent is al veel eerder naar Nederland gekomen, maar ik kom vlak voor de première (die was op 26/9, red.) altijd nog even kort langs. De voorstelling is al in goede vorm, maar we hebben nog gewerkt aan de energie in de show. Aladdin is een moeilijke musical om uit te voeren, het zijn heel veel energieke nummers achter elkaar. Je kunt als performer niet achterover leunen, dan raak je achterop.’

Stanley Burleson als de Geest in de Nederlandse versie van Aladdin, de musical. Beeld
Stanley Burleson als de Geest in de Nederlandse versie van Aladdin, de musical.

Nicholaw begon zijn carrière als danser en maakte in 2005 naam als choreograaf met Monty Python’s Spamalot. Daarna ging hij ook regisseren en ontwikkelde hij zijn specialiteit: grote zang- en dansnummers waarin strakke choreografie en humor samenkomen. Er gebeurt zo veel tegelijk dat je niet meer weet waar je moet kijken. ‘Ik hou gewoon van een groot shownummer’, zegt hij met een brede glimlach.

Door zijn betrokkenheid bij satirische musicals wordt over Nicholaw vaak gezegd dat hij musicals graag parodieert, maar zelf ziet hij dat niet zo: ‘Het is bij mij meer liefde dan parodie. Ik hou enorm van deze kunstvorm en er zitten altijd serieuze intenties achter mijn scènes. Misschien dat de komedie daardoor juist werkt, want als je tegen het publiek zegt: ‘Hé, dit is grappig’, dan krijg je juist geen lach.’

Succesnummer

In Aladdin komt Nicholaws ultieme succesnummer voorbij: Friend Like Me (‘Zo’n vriend als ik’), het beroemde lied waarin de Geest uit de olielamp al zingend uitlegt dat hij tot veel in staat is en dat Aladdin drie wensen mag doen. In de enscenering van Nicholaw duurt het jazzy bigbandlied wel acht minuten en is het een overtreffende trap van (tap)dans, haastverkledingen, grappen en goocheltrucs.

Hoe is dit nummer ontstaan? Nicholaw: ‘We wisten vanaf het begin dat het spectaculair moest worden. A Whole New World, het duet van Aladdin en Jasmine op het vliegende tapijt, moest het grote moment in de tweede akte zijn, en Friend Like Me het grote moment in de eerste akte. In de tekenfilm zie je de Geest, met de stem van komiek Robin Williams, heel snel in vele vormen en gedaanten veranderen. Dat kan niet op een podium, dus ik heb gekozen voor het schakelen tussen danssegmenten. Het nummer wisselt heel vaak van stijl. Tegen het einde schakelt de Geest zelfs over op een medley van liedjes van componist Alan Menken uit andere Disneyfilms. Dat kalmere stukje hebben we er later pas ingebouwd. Het had een praktische reden: zo krijgen de dansers tijd om hun tapdansschoenen aan te trekken.’

Arabische stereotypen

De tekenfilm Aladdin uit 1992 is een klassieker, maar gaat op streamingdienst Disney Plus tegenwoordig gepaard met een waarschuwing voor ‘verkeerde stereotypen’ van de bewoners van het Midden-Oosten. Heeft Casey Nicholaw daar nog iets mee gedaan in zijn musical? ‘We hebben hier en daar wat zinnen veranderd. Ik ben er zeker voor om af en toe iets aan te passen aan shows van vroeger. De wereld verandert, en ik kijk er zelf nu soms ook met andere ogen naar. Voor mij staat voorop dat Agrabah een fictieve stad is. Bij het casten zoek ik naar acteurs van alle mogelijke etniciteiten, zodat het aanvoelt als zijn eigen smeltkroes.’

De hyperactieve Geest is een moeilijke rol om uit te voeren. Nicholaw: ‘Voor de Geest, in feite een soort stand-upcomedian, wilden we geen blauw persoon op het podium hebben. We wilden wegblijven van de performance van Robin Williams, zodat onze acteur niet het gevoel had dat hij Robin moest imiteren. We zijn voor de musical teruggegaan naar de oorspronkelijke plannen voor Aladdin. Aanvankelijk was de tekenfilm meer opgezet als een komedie en zaten er meer liedjes in. De Geest was toen gebaseerd op jazz-zanger Cab Calloway. Op Broadway vond ik toen James Monroe Iglehart, een acteur van kleur met een larger than life-uitstraling. Hij was exact wat we zochten. Hier in Scheveningen doet Stanley Burleson het trouwens ook geweldig.’

Na de repetitieweek in Scheveningen vliegt Nicholaw snel weer terug naar New York, waar de Amerikaanse Aladdin deze maand na een gedwongen stop van anderhalf jaar eindelijk weer kan spelen op Broadway. ‘Ik ben al sinds april bezig om de oude shows weer op te starten, want veel acteurs waren uit vorm en moesten opnieuw hun danspasjes instuderen. Maar ik waardeer alles nu extra, het is geweldig om terug te zijn.’

Aladdin is dagelijks te zien in het Afas Circustheater in Scheveningen.

Meer over