ThrillersRob van Scheers

De ruimte-opera is terug van weggeweest

Van vriendelijke aliens tot aardse politiek: twee nieuwe thrillers met de kosmos als decor.

Stephen Hawking had het nog zo gezegd. Doe het niet. Stuur geen signalen en objecten vanaf de aarde de ruimte in. Maak geen slapende aliens wakker. Waarschijnlijk zijn ze in hun evolutie een stuk verder dan wij, en de gevolgen konden weleens rampzalig uitpakken. Toch doen, natuurlijk.

In Project Hail Mary (Xander; € 24,99) legt astronaut Ryland Grace contact met wat hij dan maar even Eridianen noemt. Ze komen uit de regio Tau Ceti, dat is op een afstand van 11,9 lichtjaren een op de zon gelijkende ster met vijf exoplaneten. En inderdaad, ze zijn een stuk verder, technologisch gesproken. Ze koppelen moeiteloos hun ruimteschip aan dat van astronaut Ryland Grace. Wel blijken het aliens van het vriendelijke soort.

Half thriller, half sciencefiction, de auteur is Andy Weir (49), die ons eerder de met succes verfilmde The Martian (2011) gaf. Deze voormalige laborant en computerprogrammeur heeft in 560 pagina’s nogal de neiging om zich te verliezen in gedetailleerde technische beschrijvingen, maar de plot is er niet minder om. Wat op het spel staat, is niets minder dan het voortbestaan der gehele mensheid. Dat zit zo.

null Beeld Xander
Beeld Xander

Vervelende buitenaardse microben, astrofagen genaamd, zuigen de energie uit onze zon. Het brengt de temperatuur op aarde naar beneden, met alle ecologische gevolgen van dien. Als er niets gebeurt, ligt een nieuwe ijstijd in het verschiet. Ryland Grace wordt met een supersonische raket de ruimte ingeschoten om op zoek te gaan naar de oorsprong van deze astrofagen.

Niet dat hij daar weet van heeft, want de intergalactische reis is dermate lang dat hij vooraf in coma wordt gebracht. Noem het gerust een zelfmoordmissie, een retourtje zit er niet in. Zoveel blijkt ook uit de titel. Weliswaar wordt Maria erin aangehaald, in het American football staat ‘Hail Mary’ voor een worp als een wanhoopspoging, een blinde gooi naar voren, aan het slot van een wedstrijd. En dat is deze missie ook. Spannend verhaal, acteur en producent Ryan Gosling heeft inmiddels de filmrechten gekocht. Uiteraard gaat hij zelf astronaut Ryland Grace spelen, zoals hij eerder Neil Armstrong – de eerste mens op de maan – was, in First Man (2018).

Frappant dat ruimte-opera’s weer zo en vogue zijn. Dat is na de jaren van het Apollo-programma – hoogtepunt: 2001: A Space Odyssey (1968) van Stanley Kubrick, naar de roman van Arthur C. Clarke – niet zo dikwijls meer gebeurd. Heeft alles te maken met Elon Musk en zijn bedrijf SpaceX, dat vandaag zelfs ruimtetoeristen lachend in een baan om de aarde brengt. Dat, en het voortschrijdend inzicht dat onze planeet slechts een wankel scheepje is in een onmetelijke kosmos – de voornaamste conclusie van het Apollo-tijdperk.

null Beeld Dutton
Beeld Dutton

Precies dat is ook het thema van de zojuist verschenen thriller Holdout (Dutton; € 26) van Jeffrey Kluger. Dan hebben we het over de ruimte-expert van Time Magazine, wiens boek over de bijna-rampvlucht van de Apollo 13 in 1995 onder dezelfde titel werd verfilmd. Voorheen schreef Kluger (67) louter non-fictie, maar nu waagt hij zich met Holdout aan een sf-roman.

De locatie is het International Space Station en het draait allemaal om de Amerikaanse Belka ‘Walli’ Beckwith die – anders dan haar twee Russische collega’s – weigert naar beneden te komen. Bij een bevoorrading door een onbemande Progress is het ISS geramd, het station is gehavend, iedereen moet eruit, maar Beckwith blijft aan boord. Ze kaapt zogezegd het ISS. Uit protest, want gedurende haar rondjes ziet ze hoe het halve Amazonewoud in brand staat, iets wat de wereldleiders maar weinig lijkt te kunnen schelen. Haar actie maakt Beckwith tot een mediaster. Politiek ontmoet suspense; ook in de ruimte kun je met een thriller alle kanten op.

Meer over