Bedrijven dromen van E-Christmas

Zou u een Paddington teddybeer of een handgemaakt Venetiaans masker bestellen over het Internet? Eigenlijk denkt John Leftwich van Microsoft ook van niet, maar toch gelooft hij dat de E-Christmas-website een succes wordt....

Van onze verslaggever

Lucas van Grinsven

PARIJS

Ach Amerikanen. Niet alleen zijn zij nijvere websurfers, maar meer nog dan Europeanen gaan zij gebukt onder het juk van de seizoenspresentjes. Vooral rond kerst moet de ganse kennissenkring worden getrakteerd. Een gouden doelgroep dus voor het 's werelds eerste grote experiment met een website gevuld met vijftig winkels in negen Europese landen en waarvan de aankopen overal ter wereld kunnen worden bezorgd.

Een doosje chique chocola uit Italië kan met een klik van de muis worden besteld, net als Franse juwelen van Galeries Lafayette of Britse thee van Betty's. De Britse interactieve detailhandelsgroep IMRG ziet erop toe dat hoogwaardige goederen worden aangeboden, met een sterke merknaam en gegarandeerde service. 'We willen absoluut voorkomen dat de klant het gevoel heeft dat hem een poot wordt uitgedraaid', zegt Peter Jones van IMRG.

Wie de prijzen ziet, komt tot een andere conclusie. Concurrentie is bewust afwezig op de website en de verzendkosten van koeriersbedrijf UPS zijn bepaald niet mals. Het vervoer van een pondje paling naar de tante op Long Island kost 47,50 gulden, terwijl de gulle gever 52 gulden kwijt is aan het transport naar de nichtjes in Turijn. En dan is de paling zelf nog niet eens gekocht.

'Dat is duur', erkent Marc Schiller van UPS, 'maar we adviseren de winkels duurdere goederen aan te bieden, dan zijn de vervoerskosten relatief laag'. En tja, kerst is een feest van 'liefde en vriendschap', en daarvoor is de prijs niet snel te hoog, zegt hij met olijke blik.

Voor sceptici hebben de organisatoren van de website - en dat zijn niet de minsten - een merkwaardige mededeling. De site is niet bedoeld om er geld mee te verdienen, maar om ervaring op te doen. Vandaar ook dat de opzet en de technologie die het project uniek maakt niet is losgelaten op een bestaande cybermall, of virtueel warenhuis. Het zou de verkopen daar danig in de war kunnen schoppen.

Het project werd geboren toen John Leftwich vorig jaar met kerst een cadeautje moest kopen voor een vriendin, en omdat hij hoofd marketing is van Microsoft Europa, zocht hij zijn presentje op het Internet. Hij slaagde niet. Hoe Leftwich ook zocht, het trefwoord 'christmas' bracht hem niet naar een leuk virtueel winkeltje met de nutteloze snuisterijen die zo passen bij de feestmaand.

Uit arren moede stapte John uiteindelijk in zijn auto en ging de stad in. Volgend jaar moet dat anders, bedacht hij nog. Deze zomer polste hij zijn kennissen bij Hewlett-Packard en UPS. De site moest binnen vier maanden de lucht in, en het moest een louter Europese aangelegenheid worden.

Leftwich en zijn nieuwgevonden partners worden niet moe uit te leggen waarom Europa zonodig on-line moet. Over drie jaar zal de handel via het Internet exploderen tot minstens 60 miljard dollar (120 miljard gulden) vergeleken met 2,6 miljard dit jaar, zegt Nick Smith van KPMG consultants. Bijna 70 procent van het midden- en kleinbedrijf verwacht dat elektronisch zakendoen een kernactiviteit wordt. 'Het Internet is een uitdaging, maar tegelijkertijd een bedreiging. Concurrentie kan gemakkelijk van de andere kant van de wereld komen.'

Met E-christmas gaan Europeanen voor de verandering eens Amerikanen plukken op het web, wrijft Leftwich zich vergenoegd in de handen. Een aantal van de vijftig winkels die zich hebben aangemeld voor E-christmas, aarzelde niettemin om mee te doen. Overal op het Internet komen vanaf 3 november hyperlinks naar www.e-christmas.com, onder andere op de populaire websites van de oprichters waar dagelijks miljoenen Internetgebruikers langssurfen. 'De winkels hebben hun kerstvoorraden al ingeslagen. Als E-christmas een succes wordt, hebben ze veel te weinig in de magazijnen liggen', zegt Alex Soronoff van HP.

Als E-christmas toch flopt, is het geld niet helemaal weggegooid. Het gedrag van de consument wordt onderzocht en de uitkomsten worden in januari door KPMG op het net gezet. En dat verlate kerstkado is helemaal gratis.

Meer over