Opinie

Op TalkRadio wordt de strijd tussen preciezen en rekkelijken uitgevochten

Boris Johnson en Jeremy Hunt nemen in 2019 deel aan een debat van TalkRadio. Beeld Getty Images
Boris Johnson en Jeremy Hunt nemen in 2019 deel aan een debat van TalkRadio.Beeld Getty Images

Nederland heeft talkshows, Engeland heeft TalkRadio. Voor meningen over virussen, vaccinaties en lockdowns – of over Brexit, campuscensuur en klimaatbeleid – kan de Brit terecht bij het radiostation dat onder meer via YouTube te beluisteren en te bezien is. Anders dan de traditionele, gezagsgetrouwe televisie- en radiostations, geeft TalkRadio ruim baan aan lockdown-sceptici. Het leidde er begin dit jaar toe dat YouTube het station, onderdeel van Rupert Murdochs mediarijk, tijdelijk in de ban deed omdat zowel presentatoren als gasten ingingen tegen het medisch-wetenschappelijke oordeel van experts, de WHO en de Britse overheid.

Een van de gezichten van het opinie-­kanaal is de strijdlustige presentator Julie Hartley-Brewer, die al een jaar tekeer gaat tegen lockdowns en had gehoopt dat het land deze maand van het slot zou gaan, nu vrijwel alle oude en kwetsbare Britten een of twee prikjes hebben gehad. Het nieuws dat de lockdown desondanks weer wordt verlengd, kwam verkeerd aan bij haar, zo bleek uit een interview met Landbouwminister George Eustice. ‘U heeft een goed salaris als minister, woont in een schitterend huis’, foeterde ze, ‘er zijn miljoenen mensen die het moeilijk hebben, financieel, geestelijk, fysiek. Kinderen die onderwijs missen.’

Dat er ruimte is voor alle soorten meningen, was een dag eerder gebleken toen adviseur James Meadway van de Labour-partij niet alleen beweerde dat het te vroeg is voor de terugkeer van het normale leven, maar dat het houden van sociale afstand en het dragen van gezichtsmaskers voortaan elke winter zouden moeten gelden. Een soortgelijke voorzichtigheid was zichtbaar bij epidemioloog Tim Spector die op Times Radio, een rivaliserend radiostation van Murdoch, beweerde dat het nog jaren gaat duren voordat we weer massaal naar voetbalwedstrijden, popconcerten of opera’s kunnen, ook al is iedereen ingeënt.

Dat deze geleerde, lid van Boris Johnsons corona-adviesraad, dat tegenover de media beweerde, was niet zozeer bedoeld om luisteraars in te lichten, als wel om druk op de regering te zetten. Om dezelfde reden beweerde collega-epidemioloog Ian Boyd op de BBC dat we nog lang niet van lockdowns af zijn. Dat laatste is ook de mening van diens collega Neil Ferguson, alias professor Lockdown, die altijd in de oren van de bekende ITV-verslaggever Robert Peston fluistert als hij de regering wil bijsturen. Epidemioloog Gabriel Scally, die de Labour-oppositie adviseert, pleitte in de ontbijtshow Good Morning Britain voor een ‘Zero Covid’-aanpak.

Hiermee is de kern van het debat geraakt. De preciezen willen dat covid-19 helemaal uitgeroeid wordt, terwijl de rekkelijken het leven willen oppakken zodra alle 60-plussers gevaccineerd zijn. Het is een moderne variant van de Engelse Burgeroorlog uit de 17de eeuw, toen de fanatieke puriteinen het uitvochten met de zorgeloze cavaliers. Tot de rekkelijken behoort Janet Daley, de columniste van The Sunday Telegraph, die constateerde dat de huidige crisis heeft bewezen dat nogal wat mensen veiligheid ten koste van alles willen, zelfs van vrijheid. ‘Dat verlangen naar veiligheid is gebaseerd op angst’, stelde ze vast.

Terwijl er in Nederland langzamerhand een meningenmoeheid begint te ontstaan en de roep klinkt om gewoon vertrouwen te tonen in experts en beleidsmakers, juicht hoofdredacteur Fraser Nelson van The Spectator het coronadebat juist toe. Hij sprak zijn ongenoegen uit over de Conservatieve politicus Neil O’Brien die een speciale website lanceerde om critici van Boris Johnsons lockdownbeleid, onder wie wetenschappers, aan de schandpaal te nagelen. ‘Het covid-dodental is hoog, levens staan op het spel’, schreef Nelson, ‘dus het vermogen om te denken en te debatteren is duidelijk nog nooit zo belangrijk geweest.’

Patrick van IJzendoorn is correspondent van de Volkskrant in Londen.

Meer over